22 saker du kanske inte vet om ekorrar

Ekorrar får mycket uppmärksamhet från människor, men inte alltid mycket uppskattning. Vi tenderar att bo på den stulna fågelfrön eller de ockuperade vindarna, men ändå har ekorrarna en lång, mestadels ofarlig - och ofta underhållande - historia att leva i vår mitt.

Denna mjuka sida förtjänar också uppmärksamhet, särskilt eftersom ekorrar är bland de mest synliga djurlivet i många stora städer och förorter. De är utbredda och gillade allmänt, och trots en svårighet för skada, inspirerar det sällan samma hån som andra, mer sopor benägna stadsdjur som råttor, duvor eller opossum. De är som lurviga små skogsambassadörer och använder parker och bakgårdar som stadsambassader.

Det är idén bakom Squirrel Appreciation Day, som grundades 2001 av North Carolina wild rehabilitator Christy McKeown. Den hålls 21 januari varje år, men ungefär som Elephant Appreciation Day, Penguin Awareness Day och liknande informella djurhelger är det ganska decentraliserat. Som McKeown förklarar på sin webbplats, "medan det inte finns några officiella evenemang planerade, kan du hjälpa till att fira genom att lägga ut extra mat till ekorrarna." Hon varnar dock att "för många godbitar kommer att leda till hälsoproblem." (Och rutinmässigt utfodring av vilda djur kan göra det beroende.)

Den semestern är främst inriktad på buskig-svansade ekorrar som är vanliga i östra USA, och den hålls i midwinter eftersom det kan vara en bra tid på året för dem. Men över stora delar av Nordamerika och på andra håll spelar ekorrar av alla slag viktiga ekologiska roller året runt. Så för att hjälpa varje dag att känna sig mer som Squirrel Appreciation Day är här några intressanta fakta om dessa spännande gnagare:

En östlig chipmunk planerar sitt nästa drag vid Rock Creek Park i Washington, DC (Foto: Mr.TinDC [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

1. Det finns mer än 200 ekorrarter över hela världen, från träd ekorrar och flygande ekorrar till chipmunks och marmots. De är alla i familjen Sciuridae, som är infödd på alla kontinenter utom Australien och Antarktis.

Den indiska jätteekorre är en av flera jätte- ekorrarter som är infödda i Sydasien. (Foto: Atul Sinai Borker / Shutterstock)

2. Ekorrar sträcker sig i storlek från den fem-tums afrikanska pygmy ekornen till relativa behemoths som indisk jätte ekorre (bilden ovan) eller Kinas röd-vita jätte flygande ekorre, som båda kan bli mer än 3 meter lång.

En ekorre fyra framtänder kommer att växa hela livet. (Foto: Puttinan Inchan / Shutterstock)

3. Ekorrar har fyra framtänder som växer kontinuerligt, med en hastighet av cirka sex tum per år. Detta hjälper deras snittar att tåla konstant gnagning.

"Ärligt talat, det nr 1 hot som hittills upplevts av det amerikanska elnätet är ekorrar, " sa John C. Inglis, före detta biträdande direktör för National Security Agency. (Foto: Ztudio-Neosiam / Shutterstock)

4. Elektriska ledningar matchar inte ekorre-tänder, som har skyltats för hundratals strömavbrott i USA under de senaste 30 åren - inklusive avbrott som kort stängde av NASDAQ-aktiemarknaden 1987 och 1994. Som Brookings Institution påpekar, "ekorrar har tagit ner elnätet flera gånger än de noll gånger som hackare har."

5. Vuxna trädekorrar lever vanligtvis ensamma, men de bo ibland i grupper under svåra förkylningar. En grupp ekorrar kallas en "scurry" eller "dray".

Svart-svansade präriehundvalpar hänger på South Dakotas Custer State Park. (Foto: Tom Reichner / Shutterstock)

6. Ekorrfamiljen innehåller också mer sällskapliga typer. Prairiehundar är till exempel sociala ekorrar med komplexa kommunikationssystem och stora kolonier, eller "städer", som kan sträcka sig över hundratals tunnland. Den största staden i rekord var en Texas-koloni av svartstärrade prähundar som sträckte sig cirka 100 mil bred, 250 mil lång och innehöll uppskattningsvis 400 miljoner individer.

7. Alla träd ekorrar tillhör släktet Sciurus, som kommer från de grekiska orden "skia" (skugga) och "oura" (svans). Namnet återspeglar enligt uppgift trädekorrarnas vana att gömma sig i skuggan av deras långa, buska svansar.

Trädekorrar, som den här på Battery Park, sågs en gång som en nyhet i New York City. (Foto: tovsla / Shutterstock)

8. I juli 1856 samlades en folkmassa i New Yorks Central Park för att förundras över den sällsynta synen av en grå ekorre. Trädekorrar hade nästan eliminerats från många amerikanska städer i mitten av 1800-talet, men städer svarade genom att lägga till fler parker och träd - och genom att lägga till ekorrar. Philadelphia höll en av de första dokumenterade ekornen återintroduktioner 1847, följt av andra i Boston, New York och någon annanstans. I mitten av 1880-talet var Central Park redan hem för cirka 1 500 grå ekorrar.

Eurasiska röda ekorrar konkurreras i delar av Storbritannien av invasiva amerikanska gråtoner. (Foto: Ashley Buttle [CC BY 2.0] / Flickr)

9. Östra gråor är de vanligaste amerikanska trädekorrarna, men förutom att hjälpa dem att återvinna förlorade livsmiljöer har människor också introducerat dem till platser utanför deras ursprungliga område, från västra Nordamerika till Europa och Sydafrika. Östra grå är nu invasiva skadedjur i Storbritannien, där de hotar mindre, inhemska röda ekorrar (bilden ovan). Detta har höjt populariteten för att äta grå ekorrar bland vissa briter, en del av en bredare global trend för att äta invasiva arter.

10. Det finns en rik historia av att äta ekorrar i USA också, där de länge har använts i rätter som Kentucky burgoo och Brunswick gryta. Ekorre kött har fallit av fördel under de senaste decennierna, särskilt det som flygande ekorrar, men många amerikaner jaktar fortfarande och äter östgrått. Ekorrar är också en viktig matkälla för massor av icke-mänskliga rovdjur, inklusive ormar, coyoter, hökar och ugglor.

11. Trädekorrar äter mestadels nötter, frön och frukt, men de är omnivorer. Grå ekorrar, till exempel, har varit kända för att äta insekter, sniglar, fågelägg och djurkroppar när annan mat är knapp.

12. Hoppas bättre att dessa slaktkroppar inte är för härskade, men - ekorrar, som många gnagare, kan inte spy. (De kan inte heller burp eller upplever halsbränna.)

En rävekorre, den största arten av nordamerikansk trädekorre, hittar mat i Kalifornien. (Foto: Franco Folini [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

13. Den genomsnittliga vuxna ekorren behöver ungefär ett kilo mat per vecka.

14. Trädekorrar inte vilar på vintern utan förlitar sig istället på cachar av ekollon och andra nötter som de begravde tidigare på året. Grå ekorrar skyddar dessa cachar med några imponerande skyddsåtgärder mot stöld, som att gräva falska hål för att lura åskådare eller gräva upp och göra om maten flera gånger. De kan skapa hundratals cachar per år, men tack vare ett detaljerat rumsligt minne och en stark luktkänsla återhämtar de sig cirka 40% till 80%. Och de som de förlorar är inte riktigt förlorade, eftersom oåterhämtade ekolloncacher helt enkelt förvandlas till nya ekar.

15. En studie från 2010 visade att vissa ekorrar samlar gammal skallerormskinn, tuggar upp den och slickar sedan pälsen, vilket skapar en slags "skallerormparfym" som hjälper dem att gömma sig mot de luktberoende rovdjur.

En vit ekorre stiger ned ett träd i en stadspark i Olney, Illinois. (Foto: Tony Campbell / Shutterstock.com)

16. Om du ser en helt vit eller helt svart ekorre i Nordamerika är det antagligen en grå eller räv ekorre i förklädnad. Den svarta variationen är ett resultat av melanism, en utveckling av mörkt pigment som förekommer i många djur. Vit päls kan orsakas av albinism, även om många vita ekorrar saknar de distinkta rosa eller röda ögonen, i stället på grund av sin färg till leucism. Vissa platser är mer benägna att vita ekorrar, som Brevard, North Carolina, där så många som en av tre ekorrar har vit päls.

17. Övervintra ekorrar har ett drag som kan hjälpa till att skydda strokepatienter från hjärnskador, enligt forskning som finansieras av National Institute of Health (NIH). När ekorrarna övervakar, upplever deras hjärnor betydligt minskat blodflöde, precis som människor har efter en viss typ av stroke, säger forskare. Men ekorrar vaknar efter viloläge utan några allvarliga effekter. Forskare tror att ett potentiellt läkemedel "kan ge samma motståndskraft mot hjärnan hos ischemiska strokepatienter genom att efterlikna cellförändringarna som skyddar hjärnorna hos dessa djur, " sade NIH i en nyhetsmeddelande.

18. En östgrå "rally ekorre" blev en improviserad maskot för Major League Baseball's St. Louis Cardinals när den sprang ut på planen under slutspelet 2011. Kardinalerna vann World Series.

En röd-vit jätte flygande ekorre undersöker Foping National Nature Reserve i Kina. (Foto: Burrard-Lucas Photography)

19. Flygande ekorrar kan inte riktigt flyga - de använder bara hudflikar mellan benen för att glida från träd till träd - men det verkar ofta som om de kan. Deras akrobatiska språng spänner ofta 150 fot, med vissa arter som täcker nästan 300 fot i en enda glid.

20. Amerikanska röda ekorrar är ensamma och mycket territoriella, men i vissa sällsynta fall har de varit kända för att adoptera föräldralösa valpar till sina släktingar.

21 . Marmots firas som väderprognoser i USA och Kanada, men deras färdigheter är lite överhypade. Punxsutawney Phils förutsägelser var mest felaktiga mellan 1988 och 2010, till exempel, medan en studie av kanadensiska markhundar fann att deras framgångsgrad endast var 37% under 30 till 40 år.

22. Ekorrar kommunicerar med komplexa system med högfrekventa kvittra och svansrörelser. Studier har också funnit att de kan se och lära av varandra - särskilt om det gäller att stjäla mat.

***

Vi har tur att ha dessa smarta, karismatiska varelser som bor bland oss, men som de flesta vilda djur är det bästa sättet att uppskatta ekorrar att titta på dem, inte interagera med dem. Att äta djurliv är vanligtvis en dålig idé, eftersom det skildrar människor som en matkälla och kan motverka naturlig foder. Vissa ekorrar kan också överföra sjukdomar till människor, och även friska är inte över att bita våra fingrar eller ansikten.

Ekorrar är notoriskt feisty när mat är redo att ta tag i, som den här videon visar:

För att vara rättvisa delar de dock sin mat när det finns tillräckligt med att gå runt:

Redaktörens anmärkning: Den här artikeln har uppdaterats sedan den publicerades första gången i januari 2012.

Relaterade Artiklar