6 saker att veta om jordens sjätte massutrotning

Jorden har stött liv i 3, 5 miljarder år, men dess gästfrihet är knappast konsekvent. Naturkatastrofer har utlöst minst fem massutrotningar under de senaste 500 miljoner åren, som var och en utplånade mellan 50 och 90 procent av alla arter på planeten. Det senaste inträffade för cirka 65 miljoner år sedan, då en asteroid avslutade dinosauriernas regeringstid och öppnade nya dörrar för däggdjur.

Nu händer det igen. En studie 2015 rapporterade att den länge misstänkta sjätte massutrotningen av jordens djurliv "redan pågår." Och en studie från 2017 kallar förlusten av det djurlivet för en "biologisk förintelse" och ett "skrämmande attack mot grunden för den mänskliga civilisationen." Forskare från Universidad Nacional Autónoma de México fann att befolkningsförlusten är extremt hög - även bland arter som inte anses vara hotade. De fann också att upp till hälften av alla enskilda djur har gått förlorade under de senaste decennierna.

En studie från 2016 antyder också att denna sjätte massutrotning dödar stora havsbeboare (som hajar, valar, jätte musslor, havssköldpaddor och tonfisk) i oproportionerligt större antal än mindre djur. Det är en vändning från tidigare utrotningar, när det fanns en liten koppling mellan mindre storlek och att utrotas.

Och medan tidigare utrotningar ofta var kopplade till asteroider eller vulkaner, är den här ett inre jobb. Det orsakas främst av en art - ett däggdjur, ironiskt nog. Den nuvarande krisen är människors arbete, och vi har en "unik benägenhet att utrota de största medlemmarna i en befolkning", skriver författarna till 2016-studien.

Många forskare har varnat oss i flera år och citerar en takt av utrotningar långt bortom den historiska "bakgrunden". Ändå har kritiker hävdat att det är baserat på otillräcklig information, vilket bevarar tvivel om omfattningen av moderna djurlivsminskningar. För att se om ett sådant tvivel är motiverat jämförde 2015-studien en konservativt låg uppskattning av nuvarande utsläpp med en uppskattad bakgrundsfrekvens dubbelt så hög som den som användes i tidigare studier. Trots den extra försiktigheten hittade den fortfarande att arter försvinner upp till 114 gånger snabbare än de normalt gör mellan massutsläckningar.

Här är sex viktiga saker att veta om livet i den sjätte massutrotningen:

1. Detta är inte normalt.

När du var riklig i östra Nordamerika drevs passagerarduvor ut av en kraftig jakt och livsmissförlust. (Foto: Seabamirum / Flickr)

Utrotning är en naturlig del av evolutionen och har redan gjort anspråk på 99 procent av alla arter i jordens historia. Men saker kan bli fula när för många arter dör ut för snabbt, vilket skapar en dominoeffekt som kan föra ner ekosystem. I 2015-studien som nämnts ovan använde forskare en bakgrundsfrekvens på två däggdjursläckningar per 10 000 arter per 100 år (2 E / MSY), vilket är dubbelt så mycket som bakgrundsfrekvensen som användes i många tidigare studier. När de jämförde detta med en konservativ uppskattning av dagens utrotning, hittade de inget sätt att undvika att kalla detta för en massutrotning.

"Även under våra antaganden, som tenderar att minimera bevis på en begynnande massutrotning, är den genomsnittliga förlusten av ryggradsdjur under förra århundradet upp till 114 gånger högre än bakgrundshastigheten, " skriver studiens författare. "Under 2 E / MSY-bakgrundsfrekvensen skulle antalet arter som har försvunnit under förra seklet ha tagit mellan 800 och 10 000 år beroende på ryggradsskatten. Dessa uppskattningar avslöjar en exceptionellt snabb förlust av biologisk mångfald över de senaste århundradena, vilket indikerar att en sjätte massutrotning redan pågår. "

2. Utrymmet är högre.

Avskogning är ett av de främsta hoten för hotade arter. (Foto: Fedorov Oleksiy / Shutterstock)

Orsak nr 1 till moderna djurliv är minskad livsmiljö och fragmentering, vilket representerar det primära hotet för 85 procent av alla arter på IUCNs röda lista. Det inkluderar avskogning för jordbruk, avverkning och bosättning, men också det mindre uppenbara hotet om fragmentering av vägar och annan infrastruktur.

Och även där livsmiljöerna inte rasas eller delas, förändras de alltmer av andra mänskliga aktiviteter. Invasiva arter hotar nu en mängd infödda växter och djur runt om i världen, antingen genom att döda dem direkt eller genom att konkurrera om dem för mat och boplatser. Föroreningar är genomgripande på många ställen, från kemikalier som kvicksilver som samlas i fisk till plastskräp som långsamt dödar havssköldpaddor, havsfåglar och valar. Hela ekosystem migrerar nu på grund av klimatförändringar och lämnar mindre mobila eller anpassningsbara arter. Och i vissa delar av världen utrotar tjuvskyttar sällsynta arter för att möta efterfrågan på delar av djurliv som noshörning och elefant elfenben.

3. Ryggradsdjur försvinner.

Lemurträdgrodan är kritiskt hotad och listad på IUCNs röda lista. (Foto: GJ Verspui / Shutterstock)

Antalet ryggradsarter som definitivt har utrotats sedan 1500 är minst 338, enligt 2015-studien. (Det inkluderar inte de mindre stränga kategorierna "utrotade i naturen" (EW) och "möjligen utrotade" (PE), som pressar totalen upp till 617.) Mer än hälften av dessa utrotningar har skett sedan 1900 - 198 i kategorin "utrotad" (EX), plus ytterligare 279 i EW och PE.

Även under de mest konservativa uppskattningarna har utrotningsgraden för däggdjur, fåglar, paddor och fiskar varit minst 20 gånger de förväntade priserna sedan 1900, konstaterar forskarna (frekvensen för reptiler varierar från 8 till 24 gånger ovan förväntat). Jordens hela ryggradspopulation har enligt uppgift fallit 52 procent ensam under de senaste 45 åren, och hotet om utrotning ligger fortfarande för många - inklusive uppskattningsvis 41 procent av alla amfibier och 26 procent av däggdjur.

"Det finns exempel på arter över hela världen som i huvudsak är de vandrande döda, " säger Ehrlich.

4. Det är förmodligen ännu värre än vi tror.

Insektsmedel kan försvaga infödda pollinatorer som bin och väcker oro över livsmedelsförsörjningen. (Foto: Björn Watland / Flickr)

Studien 2015 var avsiktligt konservativ, så den faktiska utrotningsgraden är nästan säkert mer extrem än den antyder. "Vi betonar att våra beräkningar mycket troligt underskattar allvarligheten av utrotningskrisen, " skriver forskarna, "eftersom vårt mål var att placera en realistisk undre gräns för mänsklighetens påverkan på biologisk mångfald."

Studien fokuserar också på ryggradsdjur, som vanligtvis är lättare att räkna än mindre eller subtilare djur som blötdjur, insekter och växter. Som en ny ny studie påpekade lämnar detta mycket av krisen utan granskning. "Däggdjur och fåglar ger de mest robusta uppgifterna, för statusen för nästan alla har bedömts, " skriver författarna till den studien. "Ryggradslösa djur utgör över 99 procent av artens mångfald, men statusen för endast en liten fraktion har bedömts, vilket därmed dramatiskt underskattar de totala utrotningsnivåerna."

Genom att införa data om markbundna ryggradslösa djur lägger de till, "denna studie uppskattar att vi redan kan ha förlorat 7 procent av [samtida] arter på jorden och att biologisk mångfaldskris är verklig."

5. Ingen art är säker.

Cirka 1 miljard människor förlitar sig på fisk som deras viktigaste källa till animaliskt protein, enligt Världshälsoorganisationen. (Foto: Albert Pego / Shutterstock)

Människor är knappast en hotad art, med en global befolkning på cirka 7, 2 miljarder och växer. Men förmögenheter kan förändras snabbt, som vi har visat under de senaste decennierna med många andra vilda djur. Och trots våra bästa ansträngningar att buffra oss mot naturens nycklar, förblir civilisationen beroende av hälsosamma ekosystem för mat, vatten och andra resurser. Att anpassa sig till massutrotning skulle vara en utmaning under alla omständigheter, men det är särskilt skrämmande i samband med klimatförändringar.

"Om det är tillåtet att fortsätta, skulle livet ta många miljoner år att återhämta sig, och vår art själv skulle förmodligen försvinna tidigt, " säger Gerardo Ceballos från Universidad Autónoma de México, huvudförfattare till 2015-studien. "Vi sågar från det lem som vi sitter på, " tillägger Ehrlich.

6. Till skillnad från en asteroid kan vi resoneras med.

En konstnärs rendering av asteroiden krediteras i stor utsträckning med att utplåna dinosaurierna. (Foto: NASA)

Tidigare massutrotningar kan ha varit oundvikliga, men det är inte för sent att stoppa den här. Medan författarna till 2015-studien erkänner svårigheten att begränsa lukrativ förstörelse som avskogning, för att inte tala om klimatförändringar, konstaterar de att det fortfarande är möjligt. Det är till och med att få fart, tack vare ökande allmänhetens medvetenhet samt högprofilerad uppmärksamhet från regeringar, företag och till och med påven.

"Att undvika en verklig sjätte massutrotning kommer att kräva snabba, kraftigt intensifierade ansträngningar för att bevara redan hotade arter, " skriver författarnas författare, "och för att lindra press på deras populationer - särskilt livsmissförlust, överutnyttjande för ekonomisk vinst och klimatförändringar."

Det kommer inte att vara lätt, men åtminstone är det mer en chans än dinosaurierna fick.

Redaktörens anmärkning: Den här berättelsen har uppdaterats sedan den ursprungligen publicerades i juni 2015.

    Relaterade Artiklar