7 intressanta fakta om Lucy the old ape

En dag under Pliocen Epok dog en ung vuxen apa i Awash Valley i östra Afrika. Hon glömdes snart och skulle inte ses igen på 3, 2 miljoner år. Under den tiden försvann hennes art, nya apor dök upp i hela Afrika och vissa utvecklade enorma hjärnor, vilket hjälpte dem i princip att erövra planeten.

Sedan, 3, 2 miljoner år efter den ödesdigra dagen, snubblade slutligen två av dessa hjärnarap över hennes skelett i det som nu är Etiopien. När de insåg att de hade hittat något historiskt började de gräva henne försiktigt ur öknen.

Först gav de emellertid sin förlorade släkting ett namn: "Lucy."

Upptäckten kom 1974 och katapulterade Lucy från glömd fossil till kändisar över hela världen. Forskare hittade bara cirka 40 procent av hennes skelett, men det räckte för att berätta en speländrande historia om mänsklig evolution. Och den berättelsen är inte en snabb läsning: Även idag, decennier efter att Lucy återuppstod från Awash Valley, gör forskare fortfarande rubriker med hemligheter de lär sig av hennes ben.

Här är några intressanta fakta du kanske inte känner till Lucy, från banbrytande avslöjanden om hennes liv till slumpmässiga trivia om hennes namn (er):

1. Hon gick på två fötter, men hängde också ut i träd.

Ny forskning stöder idén att Lucy gick upprätt liknande moderna människor, men också tillbringade mycket tid i träd - vilket antyds av denna utställning från Smithsonian Museum of Natural History. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy levde vid en avgörande tidpunkt för mänskliga apor kända som homininer. Hennes art var övergångsstart, med viktiga egenskaper hos tidigare apor såväl som senare människor. (Det är dock värt att notera att konceptet "saknad länk" är en felaktig uppfattning. Det är baserat på en föråldrad uppfattning om att evolutionen är linjär och på en felaktig tolkning av oundvikliga luckor i fossilposten.)

Lucy gick på två fötter, ett viktigt steg i mänsklig evolution. Vi vet detta från flera ledtrådar i hennes ben, till exempel vinkeln på hennes lårben i förhållande till knäledsytorna - en anpassning som hjälper tvåfaldiga djur att balansera medan de går. Hennes knäled visar också tecken på att bära hennes fulla kroppsvikt, snarare än att dela bördan med hennes främre lemmar, och olika andra indikationer har hittats i hennes bäcken, vrister och ryggkotor. Ändå kunde hennes skelett inte ha rört sig helt som vårt, och hennes stora, schimpansliknande armar antyder att hon ännu inte hade övergett träden.

Detta har gett upphov till vetenskapliga debatter sedan 70-talet. Var Lucy helt tvåfaldig, eller höll hon sig fast vid den arboreala livsstilen för hennes apa förfäder? Hennes skalle indikerar att hon stod upprätt, och hennes muskulära armar kan bara vara ett fall av "primitiv kvarhållning" - förfäderfunktioner som finns kvar i en art även efter att de inte längre behövs.

Lucys skelett erbjuder flera tecken på bipedalism eller promenader på två fötter. (Foto: Juan Aunion / Shutterstock)

Det är möjligt att Lucys art slutade att klättra, men hade inte utvecklat mindre armar ännu. Och i flera år efter upptäckten var CT-skanningar inte tillräckligt avancerade för att se inuti fossiler. Den typen av information kan avslöja mycket om Lucy beteende, eftersom användning påverkar hur ben utvecklas, men det var inte ett alternativ förrän nyligen.

I november 2016 publicerade forskare en studie i PLOS One baserad på nya, mer sofistikerade CT-skanningar av Lucy's ben. Det avslöjade kraftigt byggda övre extremiteter och stödde bilden av en vanlig klättrare som drog sig upp med armarna. Dessutom var det faktum att hennes fot var mer anpassad för bipedalism än för gripande antyder överkroppsstyrka var särskilt viktigt för Lucy livsstil, vilket resulterade i robusta armben.

Detta svarar inte helt på frågan om hur mycket tid Lucy tillbringade i träd, men det kastar värdefullt nytt ljus på detta berömda föder. Hon kan ha kapslat i träd på natten för att undvika rovdjur, säger författarna, tillsammans med lite foder i dagsljus. Att sova i åtta timmar om dagen skulle alltså innebära att hon tillbringade minst en tredjedel av sin tid från marken och förklarade behovet av hennes udda blandning av anpassningar.

"Det kan tyckas unikt ur vårt perspektiv att tidiga homininer som Lucy kombinerade promenader på marken på två ben med en betydande mängd trädklättring, " säger studieförfattare och antropologen University of Texas-Austin, John Kappelman, i ett uttalande om fyndet, "men Lucy visste inte att hon var unik."

2. Hon fick oss att tänka om uppkomsten av stora mänskliga hjärnor.

Hjärnorna hos Lucy's art, Australopithecus afarensis, var ungefär en tredjedel av storleken på en modern mänsklig hjärna. Bilden ovan är en endokast, en hjärnmodell baserad på utrymmet i ett djurs kranialvalv. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Innan Lucy trodde man allmänt att homininer utvecklade stora hjärnor först och sedan blev bipedal senare. Lucy var dock tydligt byggd för tvåvägspromenader - en extremt sällsynt anpassning för däggdjur - och ändå hade hennes skalle bara utrymme för en hjärna ungefär storleken på en schimpans. Hennes kranialkapacitet var mindre än 500 kubikcentimeter, eller ungefär en tredjedel så stor som för en modern människa.

Denna blandning av drag pekar på vinsten för att gå upprätt, en anpassning som kan ha banat vägen för senare arter som Homo erectus för att utveckla så stora hjärnor. Det är fortfarande inte helt klart varför Lucy och andra hominins började gå så här, men det var förmodligen åtminstone delvis ett sätt att hitta nya livsmedel. Och oavsett det ursprungliga skälet, bipedalism erbjöd en annan förmån för senare arter: Den frigjorde sina händer för färdigheter som gester, bär saker och - så småningom - att skapa verktyg.

Många hominins utvidgade sina dieter under Pliocen Epok, inklusive Lucys art, Australopithecus afarensis. Undersökningar av tänder och ben visar en blekande förlust av trädfrukt, kompenserad av en spik i "savannebaserade livsmedel" som gräs, sedges och eventuellt kött. Lucy själv kan ha varit en del av denna trend: Fossiliserad sköldpadda och krokodilägg hittades nära där hon dog, vilket ledde till att vissa spekulerade i att hennes foderfärdigheter inkluderade raiding reptil bon. Med tiden, när livet på marken blev mer komplicerat för hominins, ökade sannolikheten av intelligens sannolikt.

3. Hon var vuxen men stod bara lika hög som en modern 5-åring.

Ett mänskligt barn poserar bredvid skelettet hos en vuxen Australopithecus afarensis. (Foto: James St. John [CC BY 2.0] / Flickr)

Lucy hjärna kan ha varit mindre än vår, men för att vara rättvis, så var hela hennes kropp. Hon var en fullvuxen ung vuxen när hon dog, men stod ändå bara 1, 1 meter (3, 6 fot) lång och vägde cirka 29 kg.

När Lucy hjärnstorlek betraktas i proportion till resten av hennes kropp, verkar det inte så litet. Faktum är att hennes hjärna faktiskt är större än vad som är normalt för en modern, icke-mänsklig apa av hennes kroppsstorlek. Det betyder inte nödvändigtvis att hennes intelligens kan konkurrera med vår, men det är en påminnelse om att hon inte bara var en upprätt schimpans.

4. Hon kan ha dött genom att falla ut av ett träd.

Denna illustration visar en ledande - men inte allmänt accepterad - teori om Lucy död. Det är från en studie från 2016 som drar slutsatsen att hon lidit dödliga skador från ett fall, "antagligen ur ett träd." (Bild: John Kappelman / UT-Austin)

För allt vi har lärt oss om Lucy liv under fyra decennier har hennes död förblivit mystiskt. Hennes skelett visar inte tecken på gnagning av köttätare eller rensare (bortsett från ett enda tandmärke på ett av hennes ben), så forskare tvivlar på att hon dödades av ett rovdjur. Annars har de dock stubbats.

Sedan i augusti 2016 tillkännagav ett team av amerikanska och etiopiska forskare ett avbrott i Lucy's kalla fall. Deras studie, publicerad i tidskriften Nature, drog slutsatsen att hennes död "kan tillskrivas skador till följd av ett fall, troligen av ett högt träd." De använde högupplösta CT-genomsökningar för att göra 35 000 virtuella "skivor" av hennes skelett, varav en visade något konstigt. Lucy höger humerus hade en typ av sprickor ovanliga i fossil: en serie skarpa, rena brytningar med benfragment och slivers fortfarande på plats. Tillsammans med andra, mindre allvarliga sprickor på vänster axel och på andra håll, överensstämmer det med ett långt fall där offret försöker bryta påverkan genom att förlänga en arm innan landning, som videon nedan beskriver mer detaljerat.

Bortsett från att kasta ljus över Lucy's sista ögonblick skulle denna dödsorsak också stödja idén att Lucy's art fortfarande bodde i träd, påpekar John Kappelman, som också arbetade med den andra studien 2016 om Lucy's arms.

"Det är ironiskt att fossilen i mitten av en debatt om arborealismens roll i mänsklig evolution troligtvis dog av skador som drabbats av ett trädfall, " säger Kappelman i ett uttalande. Inte alla experter håller med om denna slutsats och hävdar att benskadorna kunde ha inträffat efter att hon dog, även om studien har varit mycket berömd. Och utöver potentiella vetenskapliga insikter kan lära sig hur Lucy dog ​​också hjälpa moderna människor att förhålla sig till henne på en mer personlig nivå.

"När omfattningen av Lucy's flera skador först kom i fokus, poppade hennes bild i mitt sinnes öga, och jag kände ett hopp av empati över tid och rum, " säger Kappelman. "Lucy var inte längre bara en låda med ben, men blev i döden en verklig individ: en liten, trasig kropp som låg hjälplös vid botten av ett träd."

5. Hennes engelska namn kommer från en Beatles-låt.

//vimeo.com/107213875

När paleoanthropolog Donald Johanson och doktorand Tom Gray hittade Lucy den 24 november 1974 gav de henne det prosaiska namnet "AL 288-1." Trots allt som denna australopithecine har lärt oss, kanske hon inte är ett hushållsnamn om den klumpiga titeln hade fastnat. Lyckligtvis bröt ett parti ut den kvällen på expeditionslagets läger, och det gav inspiration till ett bättre alternativ.

När forskarna firade spelade någon Beatles 1967-låt "Lucy in the Sky with Diamonds" om och om igen i bakgrunden. "Vid någon tidpunkt under den natten kommer ingen ihåg när eller av vem, skelettet fick namnet 'Lucy', enligt Human Origins Institute vid Arizona State University. Namnet fastnat, och 40 år senare kan det vara svårt att tänka på henne som något annat.

6. Hennes etiopiska namn, Dinkinesh, betyder "du är fantastisk."

En rekonstruktion av Lucy hälsar besökare på Field Museum i Chicago. (Foto: Tim Boyle / Getty Images)

Namnet "Lucy" har humaniserat denna varelse för många människor, och pressat oss att föreställa oss en relatabel individ, inte bara ett ansiktslöst utrotat djur. Men även om det resonerar mycket, har det inte samma kulturella tydlighet för alla.

Och så, även om världen huvudsakligen känner henne som Lucy, är det inte hennes enda moderna moniker. I det område där hon faktiskt bodde, nu en del av Etiopien, är hon känd som Dinkinesh på det amhariska språket. Lucy är ett trevligt namn, men det finns unik vördnad kodad i Dinkinesh, som översätter till "du är fantastisk."

7. Vi går fortfarande i hennes fotspår.

Dessa fotavtryck gjordes för 3, 6 miljoner år sedan, troligen av Australopithecus afarensis. De hittades i Laetoli, Tanzania, två år efter upptäckten av Lucy i Etiopien. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy tillhörde en av många arter i det utdöda släktet Australopithecus. Hon kommer från hårda tider i mänsklig evolution, långt innan vi var de sista homininerna som stod kvar. Det är allmänt trott att en australopithecine art lanserade hela Homo-släktet - som inkluderar eggheads som Homo habilis, Homo erectus, neanderthaler och oss - men vi är fortfarande inte säkra på vilken är vår direkta förfader.

Vi kanske aldrig vet, och vissa experter tvivlar på att vi är härstammade från A. afarensis och citerar andra arter som troligare kandidater. Lucy är fortfarande en populär möjlighet. Hennes arter har mycket gemensamt med Homo, och eftersom vår släkt uppstod för ungefär 2, 8 miljoner år sedan (ungefär samma tid som A. afarensis dog ut) fungerar timingen.

En skalle som hittades i Woranso-Mille-området i Etiopien 2016 erbjuder nya ledtrådar, men den ler också vattnet. Forskare som studerade den nästan fullständiga skallen tillkännagav 2019 att den tillhörde A. anamensis, en hominin som länge trodde vara den direkta föregångaren till Lucys art. Det tankar kvarstår, men det väcker frågor om timing: De tror nu att Lucys arter förgrenas från anamensis snarare än att bara ersätta den.

Även om vi inte är Lucys direkta ättlingar, men hon är fortfarande en titan av homininhistoria. Som kanske den mest berömda australopithecine genom tiderna, har hon kommit att symbolisera inte bara hennes art eller hennes släkt, utan själva idén om små, upprättstående apor som sätter scenen för mänskligheten. Vi har nu en rik fossilregistrering av Australopithecus, inklusive andra arter och fler bevis på Lucys slag, som Laetoli-fotavtryck som visas ovan. Dessa hjälper oss alla att klargöra hur livet var för våra förmänskliga förfäder, vilket ger värdefullt sammanhang för vår egen artens framgång.

När allt kommer omkring utvecklades Homo sapiens bara för cirka 200 000 år sedan. Vi har åstadkommit mycket på den korta tiden, men vi har varit så upptagna att det är lätt att glömma hur kort vi har varit med. Fossiler tyder på att Lucys art levde för mellan 3, 9 och 2, 9 miljoner år sedan, till exempel, vilket skulle betyda att denna ödmjuka hominin fanns i cirka 1 miljon år - eller fem gånger längre än vi hittills gjort.

Redaktörens anmärkning: Den här berättelsen har uppdaterats med ny information sedan den publicerades i december 2016.

Relaterade Artiklar