Beavers: 8 saker att veta om naturens mest imponerande landskapsingenjörer

Bäver är en av de mest kända och igenkännliga crittersna i djurriket. Men utöver deras bockade tänder och upptagna beteende, vad vet du egentligen om dem? Från deras schweiziska armékniv i en svans till deras makt för att förändra biologisk mångfald i ekosystem och ändra nivån på vattenborden, här är åtta av de mest fascinerande egenskaperna för bäver som bara kan förändra ditt sätt att tänka på dem.

Det finns 2 arter av bäver i världen

Det finns tydliga skillnader mellan de två bäverartarna. (Foto: grusgrus444 / Shutterstock)

Eftersom bäver är så mycket en del av den relativt amerikanska ekonomin och politiken relativt nyligen, tack vare den utbredda fången av bäver för deras tjocka päls, är det lätt att glömma att det finns mer än en art bäver. Den nordamerikanska bäveren är en kusin till Eurasian, som också spelade en roll i Europas och Asiens långa handelshistoria. Dessa två arter är de enda medlemmarna i familjen Castoridae, båda i släktet Castor .

Även om de kan se liknande ut, är de tillräckligt distinkta att de inte kan föda upp ras. (Det var nästan 30 försök på ryska att hybridisera de två arterna, utan framgång.)

De viktigaste skillnaderna mellan de två arterna är att den eurasiska bäveren är lite större i storlek, med en större, smalare munning. De har tunnare och lättare undervärv än nordamerikanska bäver. Nordamerikanska bäver tenderar också att vara mörkare i pälsfärg.

Obekväm på land, men graciös i vattnet

Bäver är gjorda för ett liv i vattnet. (Foto: grusgrus444 / Shutterstock)

Beavers är inte exakt släta vandrare. Deras tunga konstruktion och korta ben betyder att de måste svänga sig från punkt A till punkt B. I stället för att gå över potentiella rovdjur när de är på land, kommer de att sköra tillbaka till vattnet så snabbt som möjligt, där deras skicklighet i simning kan befria dem från fara . Deras näsbotten bak fungerar som fenor och deras platta, ovala svansar fungerar som rodrar, vilket hjälper dem att glida runt vattnet i hastigheter upp till 5 miles per timme.

Andra anpassningar som gör att bäver kan njuta av ett halvvattenliv inkluderar näsborrar som stängs tätt när de simmar, transparenta tredje ögonlock som gör att de kan se under vattnet, musklerna i öronen så att de kan fälla dem platt och förhindra att vatten tränger in, och en tjock, oljig päls som håller vattnet och kallt i fjärd.

Beavers har många användningsområden för sina platta svansar

Beavers har en otänkbar svans. (Foto: Zadiraka Evgenii / Shutterstock)

Många av oss känner redan till det berömda smället av en bävers svans på vattnet, som skickar en varning till andra bäver om väntande fara. Och naturligtvis är bävers svans praktiskt som roder när man simmar. Men dessa är inte de enda användningarna för den tjocka, läderiga svansen.

Svansen kan bli 15 tum lång och 6 tum bred. En så stor robust svans är praktiskt när bäveren är på land. När en bäver står på två bakben för att gnaga på grenar eller trädstammar, fungerar svansen som ett extra ben, vilket hjälper bäveren att balansera. Svansen kan också användas som spak när man försöker dra skrymmande, tunga grenar runt banken eller på plats i en damm.

En bävers svans är ett bra verktyg, men det finns en vanlig missuppfattning om hur den används. ”Till skillnad från vanligt övertygande använder bäver inte svansen för att gipsa lera på sina dammar, ” säger Washington Department of Fish and Wildlife.

Beavers utsöndrar en vaniljdoftande goo som används i matsmak

Castoreum är en FDA-godkänd matsmak. (Foto: H. Zell / Wikipedia)

Det här är kanske det konstigaste faktum du någonsin kommer att höra om bäver: De bildar en kemisk förening i en doftkörtling som kallas ricrsäckar, belägen under svansen. Det är en melassliknande goo som används för att markera deras territorium, och mest förvånansvärt luktar det som vanilj.

Denna sekretion, kallad castoreum, är godkänd av Food and Drug Administration (FDA) och används ibland i matsmaksämnen som en ersättning för vaniljsmak. Det läggs ibland till cigaretter. Konsumtionen av castoreum är mycket låg, men i ingen liten del för hur det erhålls.

”[G] att ta en bäver för att producera castoreum för livsmedelsändamål är svårt. Foodies som böjt sig för att skaffa några av de klibbiga sakerna måste bedöva djuret och sedan "mjölka" dess nederländska regioner, ”rapporterar National Geographic. ”På grund av en sådan obehaglighet för båda parter är castoreumförbrukningen ganska liten - endast cirka 292 pund (132 kg) per år. Denna statistik inkluderar castoreum, castoreum extrakt och castoreum vätska, enligt Fenaroli's Handbook of Flavor Ingredients. "

Castoreum har också använts i parfymtillverkning, och det tros ha medicinska egenskaper som kan hjälpa huvudvärk, feber, lågt blodtryck och ett brett spektrum av andra sjukdomar. Naturligtvis vet vi nu att det inte är medicinskt på något sätt.

Bäverna fångades så att de försvann

Bäverskalor var mycket värderade i århundraden och drev den branta nedgången för bäverpopulationer över kontinenten (Foto: Ralston Dan H, US Fish and Wildlife Service / Wikipedia)

Beavers fångades starkt i Nordamerika efter att européerna kom. Deras bäckar var mycket efterfrågade för modebranschen i Europa, och deras castoreum användes för en mängd olika syften. Men det som kan överraska är i vilken utsträckning de jagades. Bäveren torkades nästan bort från kontinenten. Det uppskattas att de räknade mellan 100-200 miljoner när européerna kom och i början av 1800-talet var de nästan borta. Faktum är att mycket av den västra utforskningen av USA drevs av fångare som letade efter bäver efter att östliga befolkningar försvann.

I dag, efter betydande bevarandeinsatser som började i mitten av 1900-talet, har antalet återhämtat sig till uppskattningsvis 10-20 miljoner.

Eurasiska bäver har också fångats kraftigt, även för päls och castoreum. De var faktiskt så tungt instängda att de dödades i Storbritannien i 400 år. Flera tusen bor nu längs Elbe och Rhone, och de återhämtar sig i andra delar av Europa. I Storbritannien återinfördes de i Gloucestershire i oktober 2005, Lancashire 2007, och de återinfördes i Skottland 2009.

Återinförandet av bäver till deras gamla livsmiljö är emellertid svårt, eftersom deras förmåga att förvandla stora torra områden till våtmarker inte nödvändigtvis välkomnas av de nuvarande människor.

Beavers kan förvandla skogar till dammar och ängar

Bäver är flitiga djur och ansvarar för att rensa skogar i våtmarker och ängar. (Foto: Henrik Larsson / Shutterstock)

"Beavers förmåga att förändra landskapet är bara andra för människor", enligt Beavers: Wetlands and Wildlife-webbplatsen. I själva verket är omfattningen och långvariga förändringar som en bäverfamilj kan ge till ett ekosystem otroligt.

En bävers föredragna livsmiljö är en med mycket vatten, eftersom det är så bäver håller sig utom räckhåll för rovdjur. Om en bäver flyttas in i ett skogsområde som är lite för torrt för dess smak, kommer bäveren helt enkelt att arbeta med att ändra landskapet så att det passar dess behov. Genom att dämpa upp bäckar och bäckar skär en bäver ned skogen och skapar enorma dammar som tillhandahåller vatten till andra djur även under sommaren. När de lämnar ett område, och dammen bryts ned, torkar det översvämmade området och blir en äng.

"Bäver har en enorm inverkan på ekosystem, " skriver Live Science. "Dammar förändrar flödet av floder och kan översvämma hundratals tunnland ... När sediment och skräp byggs upp ökar kolet och kväve minskar. De kemiska förändringarna ändrar typen av ryggradslösa djur, och den nya vattenkällan lockar till sig nya arter av fåglar, fiskar och amfibier. Översvämmat virke dör av och en skog blir ett ekosystem med öppet vatten. ”

På grund av deras inverkan kan bäver vara mycket kontroversiella djur. När de återvänder till livsmiljöer där de en gång blommade uppmärksammar de människorna som har byggt hus, vägar och hela städer inom de översvämningszoner som deras dammar skapar. Bäverskador kostar amerikanerna uppskattningsvis 100 miljoner dollar varje år. Skadedjursbekämpande företag kallas ofta för att fånga bäver vars arbetskraftiga arbete inte uppskattas av närliggande husägare. Medan många firar bävernas återkomst, orsakar deras närvaro mumling när deras tekniska feats och våra engineering feats kolliderar.

Beaver dams hjälper till med föroreningar

En minskning av föroreningarna är bland de många effekter bäveraktiviteten har på landskapet. (Foto: Johnny Adolphson / Shutterstock)

Trots den kontrovers som de kan inspirera till, är bäverdammar hjälpsamma på många sätt. En ny studie av forskare från University of Rhode Island mätte bara en av de positiva fördelarna med dammar: De kan hjälpa till att ta bort upp till 45 procent av skadligt kväve från bäckar och bäckar.

Enligt Potomac Conservancy:

Kväve är en av de mest problematiska föroreningarna i Potomac och Chesapeake Bay. Nitrater, kvävebaserade kemikalier som finns i gödningsmedel och andra kemiska föreningar tvättar bort jordbruks- och stadsområden efter regn i form av förorenad avrinning. Avloppsreningsverk bidrar också till problemet. Dessa kemikalier orsakar alger, som i sin tur resulterar i döda zoner, undervattensområden som saknar syre där fisk och annat vattenlevande liv kämpar för att överleva.

Dammarna som byggs upp bakom bäverdammar uppmuntrar vattenväxter att växa, och deras nedbrytning i botten av dammet uppmuntrar bakterietillväxt, fann studien. Bakterierna bryter ner dessa nitrater och släpper kväve som gas. Resultatet är renare vatten, allt tack vare bäver.

"Jag tror att det som var imponerande för oss var att priserna var så höga, " berättade Arthur Gold, ledande forskare i studien, till Nature World News. "De var tillräckligt höga och bäverna blir tillräckligt vanliga, så att när vi började skala upp insåg vi att dammarna kan göra en märkbar skillnad i mängden nitrat som flyter från våra strömmar till våra flodmynningar."

Bäver är en viktig allierad mot torka

När det gäller torka är bäver inte fienden. (Foto: Adwo / Shutterstock)

Hur kan vi vända effekterna av förstörda vattendrag, förhindra vattenbrist över hela världen och återuppliva torkahöjda områden med färskt vatten? Svaret kan delvis vara i denna välkända gnagare. Att samarbeta med naturens bästa vattenvägstekniker kan göra skillnad för platser med vatten.

Som nämnts i ett tidigare bäverfakta, höjer bäverens aktivitet med bäckar och floder vattentabellen. En nyligen treårig studie av Cherie Westbrook från Colorado State University och kollegor där och vid US Geological Survey i Fort Collins, Colorado, tittade på effekterna av bäverdammar i Rocky Mountain National Park. De fann flera intressanta resultat som förändrar vår förståelse för hur bäver bidrar till grundvattensystemet.

Inom dalen förorsakar dammarna att vattnet sprider sig mot sidorna av dalen snarare än att rusa genom dalen med floden, som inte bara höjer vattentabellen utan håller mer av dalen fuktig, även under torra årstider. Enligt Science Daily, ”forskarna föreslår att de förhöjda fuktnivåerna som finns i marken som omger dammarna annars skulle kräva vatten från en mycket stor naturlig översvämning, som de uppskattar som 200-årsfloden, för att uppnå samma expansiva vatten tillgänglighet för dalbotten. ”

"Denna studie breddar synen på vikten av bäver i dalbotten utanför de uppströms dammarna, " berättade Westbrook till Science Daily. "Vi fann att uppströms dammar inte var den huvudsakliga hydrologiska effekten av dammarna i Colorado River Valley. Istället förbättrar bäverdammarna hydrologiska processer kraftigt under toppflödet och låga flödesperioder, vilket tyder på att bäver kan skapa och underhålla miljöer som är lämpliga för bildning och uthållighet av våtmarker. "

Även om många människor förståeligt klagar över påverkan som kan ha på människan skapad infrastruktur, har det också en inverkan som vi snart kommer att uppskatta djupt: Beaver-dammar kan bidra till att minska påverkan av torka. Med längre och svårare torka som uppstår på grund av klimatförändringar, är denna förmåga välkommen av dem som söker lösningar på vattenbrist. I en rapport från WildEarth Guardians diskuteras en hel strategi för att använda bäver i anpassningen av klimatförändringar, inklusive att uppmuntra bäver tillbaka till nationella skogar där de en gång bodde.

Nu när bäverna återvänder till områden som de en gång fångats ur, oavsett om de aktivt uppmuntras eller inte, kan vi se en påverkan i större skala på att skydda torka utsatta områden från att drabbas av de värsta torka.

Relaterade Artiklar