Dessa nyupptäckta "pelikanspindlar" liknar pelikaner av goda skäl

Om något verkar konstigt med den lilla pelikan som visas ovan, beror det på att det inte är en pelikan. Det är en "pelikansk spindel", en av 18 nyupptäckta araknida arter från Madagaskar som har en otrevlig likhet med deras namngivna sjöfåglar.

De 18 tidigare okända arterna beskrivs i en ny studie som publicerades denna vecka i tidskriften Zookeys. Spindeln ovan, Eriauchenius milajaneae, är känd endast från ett avlägset berg i sydost om Madagaskar.

Pelican spindlar introducerades till vetenskapen 1854, när en av de bisarra utseende varelserna hittades bevarade i 50 miljoner år gamla bärnsten. Med en lång halsliknande struktur och munstycken som sticker ut som en vinklad "näbb", var jämförelserna med en pelikan troligen oundvikliga. Forskare trodde ursprungligen att pelikansspindlar var utrotade, men sedan hittades levande exemplar några decennier senare - och det var då syftet bakom deras pelikan-esque utseende blev klart.

Pelikan-spindlar, alias mördare-spindlar, utvecklades för att se ut så här av goda skäl: De äter andra spindlar och behöver ett sätt att dämpa sitt potentiellt farliga byte på ett säkert avstånd. De är aktiva jägare som snakar igenom natten för att leta efter silkeslipor skapade av andra spindlar. När de hittar en följer de silket till dess källa och plockar ibland på spindelväven för att lura den att komma närmare. Och när det intetanande rovet är inom räckvidd, kommer en pelikansk spindel att sprida det med sina långa, tipp-tippade "käkar" (faktiskt bilagor kallas chelicerae), som Smithsonian Institution förklarar. Sedan använder hon sina keliceraer för att hålla rovet borta från kroppen, för att hålla sig skyddad från potentiella kontraster tills den fångade spindeln dör (se bild nedan)

En pelikansk spindel dinglar sitt spindelbyte upp och ner med sina keliceraer efter att ha fångat det. (Foto: Nikolai Scharff)

"De är liksom dessa små vargar i skogen som fångar andra spindlar, " berättar studieförfattaren och Smithsonian entomolog Hannah Wood till National Geographic.

Även om deras kost med kolspindlar har inspirerat vissa att kalla dem "kannibaler", verkar pelikanspindlar faktiskt inte byta på sin egen art. Wood säger att hon aldrig har sett en äta en annan pelikanspindel av något slag - även när hon sätter dem ihop i en petriskål ger de bara artigt varandra utrymme. "Om jag hade tre skulle de göra ett triangelmönster, " säger hon. "Fyra gör en kvadrat."

Dessa araknider är "levande fossil", säger Wood i ett uttalande och noterar att de anmärkningsvärt liknar forntida arter som bevarats i fossilregistret, varav några levde för 165 miljoner år sedan. Och förutom Madagaskar har moderna pelikanspindlar också hittats som bor i Sydafrika och Australien, en nyfiken distribution som antyder att deras förfäder bebodde dessa landmassor när de fortfarande var en del av superkontinentet Pangea.

Eriauchenius bourgini är en liten arter av pelikan spindel från den centrala östra delen av Madagaskar. (Foto: Hannah Wood)

Pelikanspindlar är särskilt olika på Madagaskar, och att den biologiska mångfalden var huvudfokus för den nya studien. Den ger detaljerade beskrivningar av 26 olika arter, varav 18 aldrig hade identifierats tidigare, över två separata släkter. Madagaskar är känt för sitt konstiga och omfattande vilda djur, men många infödda arter hotas alltmer av livsmiljöförluster på grund av avskogning. Forskare som Wood hoppas kunna bekämpa den trenden genom att kasta mer ljus på det ekologiska arvet som står på spel.

Eftersom de ofta bor i avlägsna och svårt att utforska livsmiljöer, var det bara ett fåtal arter av pelikanspindlar som har studerats väl tills nyligen. Dessa nya beskrivningar representerar ett stort steg framåt, men Wood säger att de förmodligen fortfarande bara repar ytan. "Jag tror att det kommer att finnas mycket fler arter som ännu inte har beskrivits eller dokumenterats, " säger hon. Att avslöja dem bör hjälpa till att samla stöd för att bevara vad som finns kvar i Madagaskars gamla skogar - och det unika vilda djur som förlitar sig på dem.

Relaterad på webbplatsen: Mystisk 'Silkhenge spindel' är en mästarkitekt

Relaterade Artiklar