Dessa suckulenter i Kalifornien är i mitten av en massiv smugglingring

Dudleya farinosa kan se ut som en vanlig saftig du skulle se på en lokal barnkammare, men tjuvjagade exemplar med flera rosetter som denna hämtar $ 500 - $ 700 i Sydkorea. (Foto: Patrick Freeling)

Precis när du tror att du har hört allt kommer något längst upp i listan som du inte kommer att tro. Här är den senaste klyftan: Växtsmugglare från Kina och Korea våldtar och plundar bräckliga Kaliforniens kustlivsmiljöer, i vissa fall rappellerar de ner mot havet vända klippor för att fånga inhemska suckulenter och skicka dem till Asien, särskilt Korea, där hemmafruar placerar dem på fönsterbrädor som status symboler.

Arrestationer av tjuvskyttare som fångats under lagen har utsatt en underjorden av internationella växtsmugglare i mitten av en svart trädgårdsmarknad som gör att växtfantatikerna i "The Orchid Thief" som stjäl sällsynta orkidéer i Florida-träskarna ser ut som amatörhankingar. Arrestationerna och brottmålsöverträdelserna i Kalifornien har avslöjat att de skrupelfria asiatiska tjuvskyttarna flyger in i San Francisco och arbetar sig längs kusten till Los Angeles, och rivar ut suckulenter i släktet Dudleya - mestadels arten Dudleya farinosa - från statens rättigheter. väg och naturliga livsmiljöer när de går.

Och det är inte allt. Pappersarbete, inklusive kvitton som hittades på tjuvskyttarna, avslöjar en ännu mörkare sida av historien. Baserat på dokumenten finns det ett världsomspännande nätverk av växthandlare, köpare och säljare som inte bara riktar sig mot suckulenter utan också köttätande och andra växter i många länder. Hittills har många flyttat under radarn från amerikanska tullmyndigheter och tillsynsorgan men de verkar över hela världen - i Sydostasien; Filippinerna; Malaysia; Indonesien; Italien, Portugal och på andra håll i Europa; över hela USA; i Korea och Kina. Och det är precis vad vi vet om.

I de saftiga fallen i Kalifornien har myndigheterna upptäckt att när smugglarna arbetar sig söderut har de stannat på lokala postkontor längs vägen för att skicka så många som 60 lådor med Dudleyas åt gången på en hemlig väg som tar växterna till Hong Kong och Seoul. Därifrån skickas växterna till köpare i Korea, Kina och Japan innan de anländer till sin slutdestination i hem och fönsterbrädor. Ingen vet med säkerhet hur många Dudleyas som har smugglats ut från Kalifornien, men förlusterna är lätt i de tiotusentals växterna. Speciellt önskvärda exemplar av flera tillväxter, kallad rosetter, kan hämta så mycket som $ 750 - $ 1.000 vardera. Särskilt sällsynta eller önskvärda exemplar har enligt uppgift sålt för $ 5 000.

De sällsynta växterna i denna krypningssaga har tagits bort från Mexikos ö Cedros, en öde cirka 60 mil utanför Mexikos västkust i den mexikanska staten Baja California. Smugglare har enligt uppgift använt helikoptrar för att nå de avlägsna områdena på ön för att tappa Dudleya pachyphytum, för vilken den enda kända platsen i världen är en liten bioreserv på öns övre, dimmiga västläge. Området är så avlägset att det inte finns några vattenstigar i växternas livsmiljö, och ett felaktigt steg skulle kunna skicka en smugglare som kastade sig ner från en klippa och spettad av en agave eller en kaktus. Det finns till och med oro för att mafiaen eller mexikanska kartellerna kan vara involverade i stölderna på Cedros.

Flera arresteringar, av vilka några har lett till fällande övertygelser, och medieberättelser har lett till krypskytningen mot Cedros och USA: s västkust i det offentliga ögat. Myndigheterna, som leds av Kaliforniens avdelning för fisk och djurliv, har också tagit hjälp av Kaliforniens infödda växtsamhälle för att leta efter tjuvskyttar och hjälpa till att återplantera beslag på Dudleyas och för att återupprätta växter som tjuvskyttar har skadat för allvarligt för att återplantera omedelbart. Fortfarande fortsätter krypskytningen.

Nyligen tjuvjagning är aldrig tidigare skådad

Detta foto av Stephen McCabe, taget för mer än 30 år sedan medan han klättrar på en klippa för att inspektera D. farinosa, visar vad vissa smugglare kommer att göra för att hitta dessa växter. (Foto: Chris Bern)

Stephen McCabe, en pensionerad botaniker, Dudleya-expert och emeritus-forskningsdirektör vid University of California Santa Cruz Arboretum, har sedan 1980-talet vetat att Dudleyas har försvunnit från sina livsmiljöer i Santa Monica-bergen, andra platser på Västkusten och Cedros Island, men ingenting som har hänt nyligen. "Den senaste skalan av tjuvjakt från Dudleya farinosa är enastående, och den är väldigt ny, " sade McCabe. Han arbetar med myndigheterna för fisk och djurliv för att hjälpa till att identifiera de livsmiljöer från vilka beslagtagna växter togs och för att hjälpa myndigheterna att sätta tillbaka växter på lämpliga platser.

Han tror att det första beviset på en ökad önskan om suckulenter i Korea började dyka upp för cirka åtta eller nio år sedan med laglig försäljning av vissa typer av Echeverias, som liknar utseendet som Dudleyas. Ursprungligen var koreanerna särskilt intresserade av växter som såg ut som Echeveria agavoides "Ebony." Flera kommersiella odlare i Kalifornien sa till McCabe att koreanerna skulle flyga över och förhandla hårt för att köpa så många Echeveria agavoides 'Ebony', eller liknande suckulenter, som de kunde få.

"De sa att växterna var för koreanska hemmafruar som skulle sätta dem på sina fönsterbrädor, " sade McCabe. "Det var något med Echeverias symmetri. De gissade att det kan bero på att det finns en viss likhet med symmetrin med lotusblommor som är så viktiga i Asien." De fick tillräckligt med dem och gick sedan vidare till nästa modefabrik, förklarade McCabe.

Den moden var Dudleya pachyphytum, den sällsynta arten på ön Cedros. Växterna växer i ett så avlägset område att, som McCabe beskriver, "Det är väldigt svårt att komma till ön och sedan är det en vandring på två mil att komma till växterna utan någon riktig spår, och du får över 2 000 fot i höjd. " Han sa att han har hört talas om krypskytare som använder helikoptrar för att landa på en ås i det öde området där växterna växer, men tvivlar på rapporter om krypskallar som rappellerade från helikoptrar för att stjäla växter eftersom han inte är säker på att de kunde ha uppnått den skicklighetsnivån. Han har också hört rapporter om att lokala myndigheter har stängt tillträdet till den del av ön där Dudleya Pachyphytum växer.

Med Cedros tydligen utanför gränserna för den svarta marknaden har krypskydd exploderat på USA: s västkust under de senaste två åren, säger McCabe. Tjuvskyttar tar olika Dudleya-arter, inklusive Dudleya brittonii (gigantisk krita Dudleya) och Dudleya pulverulenta (krita Dudleya), men den som de tar i största antal är Dudleya farinosa. McCabe säger att tjuvjakt sker i hela Dudleya farinosas räckvidd från Monterey, Kalifornien, till södra Oregon. Denna Dudleya-art tilltalar den koreanska marknaden eftersom det är vad McCabe kallar "en fattig mans Dudleya pachyphytum. Det är inte riktigt lika tjockt, men det har vita blad, det är lättare att odla, det är långt, mycket lättare att tjuva. Och det finns oerhört mer Dudleya farinosa än det finns av Dudleya pachphytum. "

Den stora pausen

Detta är bara en av de tusentals växter av D. farinosa som beslagts från tjuvskyttare i Point Arena, Kalifornien, våren 2018. (Foto: Patrick Freeling)

Om allt detta är nyheter för dig, var det också nyheter för Kaliforniens fisk- och vilda djur när de fick den första antydan om vad som pågick. Det kom i ett telefonsamtal från en irriterad och bekymrad kvinna som blev frustrerad över en lång väntetid på Mendocino Post Office. Det här är ett litet postkontor, och en asiatisk man framför henne tog all kontorist att skicka 60 lådor ut ur landet.

Kvinnan frågade äntligen mannen vad som var i lådorna. "Shhhhhh, något mycket värdefullt, " svarade han. Hon frågade sedan honom var han fick något så värdefullt, och han pekade mot kusten. Det fick henne att ringa det lokala Fish & Wildlife-kontoret, där hon nådde Warden Patrick Freeling, en 10-årig veteran. Genom en känsla av plikt och en anda av uthållighet och nyfikenhet bröt Freeling nästan ensam den internationella Dudleya-smuglsverksamheten vidöppen. Det skulle dock ta lite tid.

Ansvarig för ett område på Mendocino-kusten och delar av landet där han letar efter miljö- och djurlivbrott, misstänkte Freeling först från samtalet från Mendocino abalone, en mycket önskvärd skaldjur. Han arbetade med postmyndigheterna och upptäckte att lådorna i stället för en blötdjur innehöll växter, speciellt den saftiga Dudleya farinosa. Freeling hade aldrig hört talas om Dudleya farinosa, så han gjorde en Google-sökning. Han upptäckte att växten är en saftig som är ganska vanlig längs kustområdena i Kalifornien och Oregon. Som ett varningssteg varnade han andra spelvakter, men fick inget svar.

Studenter från University of California Santa Cruz Arboretum replant tappade D. farinosa i Big Sur 2018. (Foto: Stephen McCabe)

Nästa månad fick Freeling ett samtal från en annan berörd medborgare. Den här gången var den som ringde i södra Mendocino i Point Arena som rapporterade att han såg en asiatisk man klädd i en ryggsäckrappel över kanten av en klippa. Freeling misstänkte igen abachonchoppning och svarade på området. Han hittade mannen och konstaterade att hans ryggsäck i stället för abalone var full av Dudleya farinosa. Han bluffade honom för att erkänna att han var samma person som hade skickat växter från Mendocino Post Office. "Hur mycket får du för dessa växter?" Freeling frågade. "Cirka $ 20- $ 25 per styck, " svarade han. Freeling fick senare veta att växterna hade ett detaljhandelsvärde på den svarta marknaden i genomsnitt 70 dollar per styck. Det var Freels första kontakt med någon som stjälde suckulenter i USA. Det skulle inte vara hans sista.

Vid denna punkt, fortfarande inte säker på vad han hade att göra med men med sina misstankar som väckte att det inte var några isolerade incidenter, tog Freeling sina oro till distriktsadvokatens kontor. Under de följande månaderna bekräftades hans misstankar då postundersökningar och arresteringar avslöjade ett mönster av Dudleya-tjuvjakt som ledde till distriktsadvokatens kontor för att erhålla fela dömningar för krypskydd. Övertygelser om krypskydd är inte ovanliga, men en felaktig övertygelse för krypskydd var praktiskt taget okänd. När Freeling hittade pappersarbete och kvitton från hela världen på människor som han arresterade, sa han att det slutligen klickade med honom att Dudleya-smugglingen bara var en del av en mycket mer omfattande global anläggningssmuggling.

Tiotusentals växter värda miljoner

En växt av Dudleya pachyphytum med flera rosetter fotograferade på Isla Cedros, Mexiko. Odlade växter har ofta en mer enhetlig vit vaxartad beläggning på bladen. (Foto: Stephen McCabe)

Ingen vet med säkerhet hur många suckulenter som har tappats på Cedros Island och längs USA: s västkust genom åren. Registrering av anläggningar som beslagtogs i Kalifornien gör det dock klart att summan är i tiotusentals.

Det finns inte heller någon fast uppskattning av detaljhandelsvärdet för svarta marknadsanläggningar, även om en gripande i Humboldt County tydligt visar att värdet enkelt går in i miljoner dollar. I arresten grep myndigheterna 2 149 Dudleya-arter. Dokument som hittades under arresteringen indikerade att tjuvskyttarna tog uppskattningsvis 27 403 växter under 2017 och 2018. Baserat på vad Freeling säger är en konservativ uppskattning av $ 70 per enstaka rosettväxt, Dudleyas detaljhandelsvärde som just dessa tjuvskyttare tog på mindre än två år är 1, 9 miljoner dollar.

"Detta var den första domen vi fick om ett stort växtmål", sa Freeling. "Det är ett prejudikat för andra domstolar som aldrig har hört talas om Dudleya farinosa och aldrig chef för ett växtkryssningsärende, och de kommer att titta på dispositionen i det här fallet. Jag tror att det är den största avskräckningen vi har för utestående fall - det och vi har en armé av supermotiverade frivilliga som de är ute och de tittar och tittar och rapporterar. " Den armén inkluderar saftiga hobbygrupper, botaniker som McCabe och andra som ber allmänheten att bara köpa suckulenter från välrenommerade återförsäljare.

Det sista skrattet

Dudleya pachyphytum förekommer endast på de blåsiga, dimma höljda övre åsarna, vända mot väster på vissa sluttningar och branta klippor på den avlägsna ön. (Foto: Stephen McCabe)

Ironiskt nog kan det sista skrattet vara på de koreanska hemmafruarna som köper Dudleya farinosa och andra Dudleya-arter för statussymboler. Medan växterna är extremt transporterbara eftersom de kan överleva utan vatten under ganska lång tid, tror McCabe att växterna kommer att ha en tuff tid i Asien av flera skäl.

Den ena är att växter som samlats i naturen ofta har insekter och andra problem. Dudleya farinosa och andra Dudleya-arter som har sletts från kustklipporna är inte annorlunda. "Några av de växter som jag har inspekterat har larver inuti dem, " sade McCabe. "Larven kan fortsätta gå runt och runt och så småningom döda växten."

Ett annat är klimatet i Asien, som skiljer sig drastiskt från klimatet som växterna upplever i deras ursprungliga livsmiljö. "Många av dessa kommer till ett område som inte har en sommartork som Kalifornien, " sade McCabe. "De kommer att klimat där de bara inte kommer att göra det bra eftersom somrarna där är varma och fuktiga, och det är verkligen tufft på Dudleyas."

Ett tredje problem, och kanske det svåraste att övervinna, är att Dudleyas behöver mer ljus än de kommer att få i många hus. De kan överleva i växthus i Asien eftersom de kommersiella odlarna har en avfuktare med fans som kommer. Kort sagt, sade McCabe, "Dudleya farinosa är inte en bra husväxt. Utan att ha ett växande ljus och en fläkt, tror jag att en stor del av de som samlas bara kommer att hamna dö."

Relaterade Artiklar