Dessa varelser har superkraft som gör att de kan överleva eld

De ser ut som en korsning mellan en igelkott, svin och anteater, men echidnas är helt annorlunda en varelse. De är faktiskt de enda överlevande medlemmarna - tillsammans med platypusen - av en gammal clade av djur som kallas monotreme, eller äggläggande däggdjur.

Forskare lär sig fortfarande nya saker om dessa konstiga men karismatiska små djur. I själva verket har de precis upptäckt en hemlig supermakt som echidnas besitter som ger djuren den anmärkningsvärda förmågan att överleva eldbränder, och skickligheten kan hjälpa till att förklara varför däggdjur på något sätt kunde leva genom asteroiden som dödade dinosaurierna, rapporterar BBC .

Förmågan erkändes först 2013, efter en katastrofisk brand som svepte över Warrumbungle National Park i östra Australien, som många av dessa varelser kallar hem. Julia Nowack, en forskare baserad vid University of New England i New South Wales vid den tiden, märkte att medan det mesta djurlivet förstördes av branden, verkade områdets befolkning av echidnas lika robust som någonsin.

Hur undvikte echidnas brinnet? För att undersöka utnyttjade Nowack och hennes kollegor en kontrollerad brännskada som genomfördes i en region som är känd för att vara värd för en liten befolkning av echidnas i västra Australien. Echidnasna fångades och implanterades med små temperaturloggare, tillsammans med GPS-spårare som limmades på ryggarna på djuren.

Forskare följde echidnasna i ungefär en månad före och efter brännan. Vad de hittade var inget mindre än anmärkningsvärt. Djuren försökte inte fly från elden. Snarare gick de helt enkelt till sängs och sov genom den.

Echidnas är kända för att kunna ha en typ av viloläge som kallas torpor, varigenom de sänker sin ämnesomsättning och därmed sänker deras kroppstemperatur också. Anpassningen gör att de kan spara energi i tider med knapphet, men hur hjälper det dem att överleva eld?

Först bör det noteras att echidnas inte bara kollapsar in i det fria. De plockar någonstans säkert och doldt, till exempel en ihålig trädkam eller underjordisk hål, för att snooze bort i. Dessa naturliga skyddsrum spelar säkert en roll i att skydda dem från eld, men skydd ensam är inte tillräckligt för ett skyddande - en eld kan vända sådana hål i en ugn i en hast.

Forskare tror att den sänkta kroppstemperaturen som inträffar under torpor skyddar djuren från ökad värme. Det gör dem faktiskt milt brandhämmande.

"Efter branden var echidnas kroppstemperatur i brandområdena i genomsnitt lägre än kroppstemperaturen i kontrollgrupperna, " sade Nowack.

Men iskalla kroppstemperaturer är inte den enda brandbesparande fördelen av stater; torpor gör det också möjligt för echidnas att sova genom de knapphetstider som följer stora buskar. Det vill säga, echidnas kanske kan överleva en löpeld, men andra critters kan inte. Så torpor gör det också möjligt för echidna att spara energi tills deras insektsmat kommer tillbaka.

I själva verket misstänker forskare till och med att stater av torpor kan ha varit det som tillät däggdjur att överleva den asteroida påverkan som torkade dinosaurierna från planeten. Echidnas representerar trots allt en gammal rad av däggdjur. Och många forskare tror att torpor var ett mycket vanligare drag hos forntida däggdjur än det är idag.

"I själva verket är ett statligt torpor också anställd av andra vinnare av [utrotningsevenemanget som dödade dinosaurierna], inklusive sköldpaddor och krokodiler, " förklarade paleontolog Tyler Lyson från Denver Museum of Nature and Science i Colorado.

Förmågan att falla i tillstånd av långvarig sömn kanske inte låter som mycket av en stormakt vid första rodnen. Men förmågan att överleva eld, förkolrad jord och asteroidpåverkan? Det räcker för att säkerställa att du aldrig tänker på echidna på samma sätt någonsin igen.

Relaterade Artiklar