Några intressanta fakta om flygande ekorrar

Fladdermöss är de enda däggdjur som verkligen flyger, men de är inte de enda du kan se sväva över huvudet i skymningen. Under tiotals miljoner år har en mängd andra lurviga ryggradsdjur tagit höjningar genom skogar, särskilt efter mörker.

Flygande ekorrar - som faktiskt glider, inte flyger - går tillbaka till åtminstone Oligocene Epok, och kommer nu i 43 arter över Asien, Europa och Nordamerika. De seglar från träd till träd på ett speciellt membran mellan varje främre och bakre lem, ett trick som har utvecklats flera gånger i historien. (Bortsett från flygande ekorrar, används det också av andra flyg däggdjur som anomalurer, colugos och sockerglidflygplan.)

Flygande ekorrar är huvudsakligen nattliga, men de kommer ibland ut under dagsljus, som denna röd-vita jätte flygande ekorre (Petaurista alborufus) vid Foping National Nature Reserve i Kina. (Foto: Burrard-Lucas Photography)

Dessa djur kan glida genom träd genom månsken, och kan verka som spöken. Men deras nattliga mystik är balanserad med en doe-eyed karisma, vilket gör dem värdefulla maskot för de gamla skogarna där de bor. Människor dras naturligtvis till söthet och nyhet, så bevarandesmän samlar ofta stöd för oroliga ekosystem genom att lyfta fram söta eller ovanliga djur som är beroende av dem.

Även om vi sällan ser glidande däggdjur i naturen, är det trevligt att veta att de fortfarande är ute och patrullerar urskogen som de gjorde länge innan vår egen art fanns. Och eftersom deras framtid hänger på hälsan på sådana platser, måste alla som uppskattar dessa djur också vara ett fan av inhemska skogar. För att kasta lite ljus på båda, här är en närmare titt på den hemliga världen av flygande ekorrar:

De bedårande ögonen är för nattsyn.

Den sibiriska flygande ekorren sträcker sig över norra Europa och Ryssland, men en befolkning på den japanska ön Hokkaido betraktas nu som en endemisk underart, känd som Pteromys volans orii. (Foto: harum.koh [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Stora, runda ögon är en anledning till att flygande ekorrar ser så söta ut för människor. Men även om denna egenskap typiskt indikerar spädbarn hos däggdjur - som de stora ögonen som hjärnar oss till spädbarn och valpar - behåller flygande ekorrar deras oproportionerligt fylliga peeprar till vuxen ålder. De utvecklade stora ögon för att samla mer ljus för bättre nattsyn, en anpassning som delas av många nattliga djur, från ugglor till lemurer.

De kan glöda på natten.

Även om vi vet att alla arter av flygande ekorrar är aktiva på natten, var det inte förrän nyligen att forskare upptäckte att vissa också glödar på natten.

Jonathan Martin, lektor i skogsbruk vid Northland College i Wisconsin, kom tillbaka från en vandring en natt när han lysande ett ultraviolett ljus mot en flygande ekorre och såg att det glödde rosa, rapporterar Popular Science. Baserat på den spontana upptäckten fann ett team av forskare under ledning av Allison Kohler så småningom att alla amerikanska flygande ekorrar fluorescerar på natten.

De lärde sig också att de flygande ekorrarna glödar starkare på undersidan. Det är fortfarande oklart varför ekorrarna avger en lysrörseffekt alls, men forskarna har flera teorier, inklusive undvikande av rovdjur på natten, kommunikation mellan ekorrarna och navigering av snöig och isig terräng.

I stället för vingar har flygande ekorrar "patagia" och handledssporrar.

Det lurviga, fallskärmliknande membranet mellan en flygande ekorre främre och bakre lemmar är känd som ett "patagium" (plural: patagia). Dessa klaffar fångar luft när ekorren faller och låter den driva sig framåt istället för att sjunka. Men för att säkerställa att patagierna fångar tillräckligt med luft, har flygande ekorrar också ett annat knep i ärmarna: brosksporrar vid varje handled som kan förlängas nästan som en extra finger, som sträcker ut patagien längre än ekorrens små armar på egen hand.

När en flygande ekorre vill nå ett träd som ligger utanför hoppavståndet, hoppar det bara djärvt ut i natten, som fångas i videon ovan. Den sträcker sig sedan lemmarna, inklusive sina handledssporrar, för att sträcka ut sin patagia och börja glida. Den landar på stammen på sitt målträd, greppar barken med klorna och skurar ofta omedelbart till andra sidan för att undvika några ugglor som kan ha sett dess glid.

Flygande ekorrar kan glida 300 fot och göra 180-graders svängar.

En sikt av en sydlig flygande ekorre ( Glaucomys volans ) som glider över huvudet. (Foto: Prattikppf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

De kanske inte riktigt flyger, men flygande ekorrar täcker fortfarande imponerande avstånd i luften. Den genomsnittliga gliden för en nordlig flygande ekorre (Glaucomys sabrinusis) är cirka 20 meter, enligt University of Michigan Museum of Zoology, eller något längre än en bowlingbane. Men det kan också gå mycket längre om det behövs, med glider registrerade upp till 90 meter. Det betyder att en 11-tums (28 cm) nordlig flygande ekorre kan glida nästan hela fotbollsplanen eller ungefär så långt som Frihetsgudinnan är hög. Det är också anmärkningsvärt smidigt och använder sina lemmar, fluffiga svans och patagia-muskler för att göra vassa svängar, till och med dra av fulla halvcirklar i en enda glid.

Och sådana förmågor är inte begränsade till mindre arter: Asiens röda jätteflygna ekorre (Petaurista petaurista) kan bli 81 cm lång och väga nästan 1, 8 kg, men har sett att göra glidande glider så långt som 246 fot (75 meter).

90 procent av alla flygande ekorrarter finns bara i Asien.

En gigantisk röd flygande ekorre ( Petaurista petaurista ) sätter sig på en filial i Sabah, Malaysia. (Foto: vil.sandi [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Vilda flygande ekorrar finns på tre kontinenter, men de är inte jämnt fördelade. Fyrtio av 43 kända arter är endemiska för Asien, vilket innebär att de naturligtvis inte finns någon annanstans på jorden. Och släktingar till flygande ekorrar har bebott delar av Asien i ungefär 160 miljoner år, enligt ny forskning om flygande däggdjursfossiler som kommer från dinosauriernas ålder. Som New York Times rapporterar:

Fossilerna av den nya arten, Maiopatagium och Vilevolodon, bevaras utsökt och avslöjar många detaljer om deras anatomi. Vingliknande hudskikt sträckte sig från kinderna till benen och svansarna. De hade också anmärkningsvärt flexibla axlar som behövdes för att klättra upp träd och sedan manövrera genom luften under ett glid.

Asien har spelat en annan nyckelroll i historien om flygekorre, enligt en studie från 2013, med täta skogar som erbjuder både ett tillflyktsort och ett diversifieringscenter. Dessa livsmiljöer kan ha räddat flygande ekorrar under glaciala perioder, men de delas också långsamt upp och ansluts igen över tid, en process som kan stimulera nya arter att utvecklas.

Även om asiatiska skogar gjorde allt detta, står många nu inför växande hot från storskalig avskogning och mänsklig inducerad klimatförändring, som båda händer mycket snabbare än de naturliga förändringarna som förhindras av gamla flygande ekorrar. "Baserat på detta arbete, " skrev studiens författare, "vi förutspår en dyster framtid för de flygande ekorrorna, en som är nära förknippad med skogens öde i Asien."

Endast 3 flygande ekorrar är infödda i den nya världen.

Sydliga flygande ekorrar är vanliga i stora delar av östra Nordamerika. (Foto: Ryan M. Bolton / Shutterstock)

Flygande ekorrar finns över ett stort skår i Nord- och Mellanamerika, med undantag för glesa platser som öknar, gräsmarker och tundra. De har anpassat sig till ett brett utbud av skogar i dramatiskt olika klimat, från Honduras till Quebec och Florida till Alaska. Men till skillnad från deras mycket olika släktingar i Asien, kommer alla dessa amerikanska flygande ekorrar från bara tre arter. Det finns den norra flygande ekorran och den södra flygande ekorren (Glaucomys volans), plus Humboldts flygande ekorre (Glaucomys oregonensis), identifierad som en art 2017 efter att tidigare klassificerats som en underart av den norra flygande ekorran.

Distributionskartor för två av Nordamerikas tre flygande ekorrarter. (Foto: Darekk2 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons

Alla tre amerikanska arter är ganska utbredda, även om vissa underarter är relativt sällsynta, som den hotade Carolina norra flygande ekorren (G. sabrinus coloratus) eller San Bernardino flygande ekorre (G. sabrinus californicus).

Om flygande ekorrar bor i närheten är vi ofta glömska.

Flygande ekorrar kan vara svåra att upptäcka i mörkret, men de svejs ibland av deras ögonskärm, som den rödaktiga reflektionen från denna nordliga flygande ekorre (Glaucomys sabrinus) i Ontario. (Foto: PJTurgeon [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

De flesta icke-glidande trädekorrar är dagliga eller aktiva under dagen. Och eftersom vissa arter har anpassat sig till stadslivet - som det allestädes närvarande östra grått i Nordamerika - är de bland det vanligaste djurlivet för många människor.

Men i vissa delar av världen, inklusive stora delar av Nordamerika, är flygande ekorrar mycket vanligare än synbarheten på dagen. De är utbredda inte bara i avlägsna, trädbevuxna vildmarker, utan också i många förortsområden med tillräckligt med gamla växträd för att rymma en flygande ekorrs livsstil. Vi ser dem sällan för att de är aktiva när vi tenderar att sova eller åtminstone inomhus. Även när vi är ute på natten kan täckningen av mörkret dölja flygande ekorrar för oss.

Om du vill se eller höra en, finns det dock sätt att förbättra dina odds. En ficklampa kan avslöja en flygande ekorreögon på natten, till exempel, som på bilden ovan. Många arter gör också höga "cheep" -ljud för att kommunicera med varandra, ofta hörda inom de första timmarna efter solnedgången.

Babyflygna ekorrar behöver mycket moder.

Flygande ekorr producerar inte kroppsvärme förrän de är ungefär 5 veckor gamla. När föräldralösa valpar tas med till rehabiliteringscentra för djurliv, är de ofta inlindade i filtar eller värmebatterier för värme. (Foto: blu fish design / Shutterstock.com)

Södra flygande ekorrar är kunniga överlevande, men de kommer bara till den punkten med mycket moderlig kärlek. "Kvinnliga sydliga flygande ekorrar föder hårlösa, hjälplösa unga som är extremt okoordinerade och oförmögna att rulla över, " förklarar University of Michigan Museum of Zoology (UMMZ). "Under de första dagarna av deras liv kramar de unga kontinuerligt medan de avger svaga pip."

Deras öron öppnas inom två till sex dagar efter födseln, och de utvecklar lite päls efter ungefär en vecka. Deras ögon öppnar dock inte i minst tre veckor, och de förblir beroende av sina mödrar i flera månader. "Kvinnor tar hand om sina unga i boet och sköter dem i 65 dagar, vilket är en ovanligt lång tid för ett djur av denna storlek, " tillägger UMMZ. "De unga blir oberoende av fyra månader gamla om de inte är födda senare på sommaren, i vilket fall de övervintrar som familj."

Mödrar upprätthåller också flera sekundära bo, konstaterar University of Georgia Savannah River Ecology Lab (SREL), där de kan fly med sina avkommor om huvudboet blir alltför farligt. En sydlig flygande ekorre sågs enligt uppgift göra detta under en skogsbrand, även när lågor sjöng hennes päls.

Flygande ekorrar inte vilar, men de hygge.

Trots att de bevarar frigid skogar på platser som Kanada, Finland och Sibirien, flyger inte ekorrarna i vila. Istället blir de mindre aktiva i kallt väder, de spenderar mer tid i sina bon och mindre tid foder. (De drar sig fortfarande ut på vintern, men liksom den japanska dvärgens flygande ekorrar i videon ovan.)

De är också kända för att hantera hårt vinterväder genom att krama ihop. Flera ekorrar delar ibland ett bo av detta skäl, utöver bara närmaste familjemedlemmar. De kan sänka sin metabolism och kroppstemperatur för att spara energi, enligt SREL, och dra nytta av varandras strålningsvärme. Huddling för värme kan i själva verket vara så viktigt att flygande ekorrar också är kända för att dela sina bon med andra typer av vilda djur, inklusive fladdermöss och till och med skrika ugglor.

Vissa flygande ekorrar är större än en huskatt.

Rödvita jätteflygna ekorrar kan växa 1 meter lång från huvud till svans. (Foto: Burrard-Lucas Photography)

Flygande ekorrar varierar i storlek från några tum till några meter, inklusive några av de minsta och största trädekorrarna som vetenskapen känner till. Båda amerikanska arterna är till exempel relativt små medan vissa asiatiska flygande ekorrar kan vara enorma.

Känd som jätteflygna ekorrar, dessa varierar från rikligt till hotad. Den röd-vita jätten (Petaurista alborufus) kan vara mer än 1 fot lång och topp 3 kilo (1, 5 kilo), och den är relativt vanlig i centrala och södra Kina. Den något mindre röda jätten (P. petaurista) har ett ännu större utbud, från Afghanistan och Pakistan till Malaysia och Singapore. Båda listas som arter av "minst bekymmer" av International Union for Conservation of Nature (IUCN).

En röd-vit jätte flygande ekorre behandlas vid ett räddningscenter i Guangzhou, Kina. (Foto: China Photos / Getty Images)

Vissa andra jättar är mycket sällsynta. Den ylla flygande ekorren (Eupetaurus cinereus) är känd endast från cirka ett dussin exemplar i norra Himalaya och anses vara hotade av IUCN på grund av rensningen av dess inhemska tallskogar.

Det finns också den kritiskt hotade Namdapha flygande ekorren (Biswamoyopterus biswasi), känd endast från ett enda prov som hittades i Indiens Namdapha National Park 1981. Det ansågs vara den ensamma medlemmen av dess släkt fram till 2012, när en besläktad art (B. laoensis) ) upptäcktes på en bushmeatmarknad i Laos.

Det här är inte ett flygande ekorre, men det är ett glidande däggdjur.

Sunda colugos ( Galeopterus variegatus ) är glidande däggdjur från Sydostasien. (Foto: Vincent Thomas / Shutterstock.com)

Förutom flygande ekorrar finns det också minst 20 andra arter av glidande däggdjur utanför ekorrfamiljen, Sciuridae. De bebor liknande skogsmiljöer, använder sina patagier på liknande sätt och är vanligtvis nattliga; de utvecklade bara sina förmågor separat, en process som kallas konvergent evolution.

Icke-ekorreflygplan inkluderar colugos - även känd som "flygande lemurer", även om de inte är lemurer och inte kan flyga - och anomalurerna, sju afrikanska gnagare som kallas "fjällande ekorrar" trots att de inte är verkliga ekorrar. Det finns även glidningsmöjligheter, en grupp pungdjur inklusive sockerglidflygplan, Australiens utrotningshotade mahognyflygplan och den kritiskt hotade norra segelflygplan på Papua Nya Guinea.

Vissa flygande ekorrar är vinden beroende.

När skogar över hela världen bleknar för gårdar och städer måste djurlivet anpassa sig eller försvinna. Många flygande ekorrar har visat sig anpassningsbara till mänskliga livsmiljöer, inklusive båda amerikanska arter, om tillräckligt höga träd lämnas intakta. Men deras fyndighet frystar också några flygande ekorrar för att dela våra hem, och eventuellt missa vindarna för stora trädhålor. Och det kan leda till problem, som videon ovan förklarar.

I slutändan är nyckeln till att bli av med flygande ekorrar och andra gnagare uteslutning eller tätning av deras inträdespunkter, eftersom de eller andra inkräktare annars bara skulle kunna invadera. För tips om mänskligt och effektivt avskiljningsvägar, se detta faktablad från Connecticut-avdelningen för energi och miljöskydd, och denna fördjupade guide om att avvisa en flygande ekorrfamilj. (Försök inte hålla dem som husdjur, heller - att mata och hålla djurlivet är i allmänhet en dålig idé för alla inblandade.)

Det är en av många anledningar till att skogar med gammal tillväxt är värda att skydda.

Flygande ekorrar trivs ofta i primära skogar, som denna i Oregon kust. (Foto: Alaina McDavid [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Skogarna gjorde flygande ekorrar som de är och skapade miljöer där glidfärdigheter gav sina förfäder en fördel. Och flygande ekorrar har hjälpt till att forma sina livsmiljöer i gengäld, sprida trädfrön och tillhandahålla mat till infödda rovdjur som ugglor.

Flygande ekorrar spelar bara små roller i stora, komplicerade skogsekosystem, men dessa ekosystem råkar också vara ganska värdefulla för människor och erbjuder en mängd naturresurser och ekologiska tjänster som renare luft, renare vatten och mindre översvämningar. Vi förlorar ibland dessa fördelar och karismatiska djurliv som flygande ekorrar kan hjälpa oss att komma ihåg att inte missa skogen för träden.

Redaktörens anmärkning: Den här berättelsen har uppdaterats sedan den publicerades första gången i januari 2017.

Relaterade Artiklar