Nu vet vi orsaken till narwhalens brum

Känd som "havets enhörningar" är narhval unika för den ensamma brummen som sticker ut genom sina toppar. Hornet är faktiskt en främre tand som kan nå upp till nio meter. Men fram till nyligen var forskarna inte säkra på vilket, om något, syfte det hade.

Forskning har pekat på många möjligheter, vilket tyder på att brummen används som ett sensoriskt organ, vilket hjälper narwhalmen att ta upp förändringar i sin miljö. Hanar av arten kan till och med använda hornen för att leta efter mat eller hitta kompisar.

Narwhals = påfåglar?

Det finns ingen förvirring kring den manliga påfågelns fjädrar - de hjälper honom att visa upp. (Foto: Mathias Appel [public domain] / Flickr)

Den senaste teorin är en som inte känner för långtgående: Det är ett sätt att visa upp för kvinnor och varna för konkurrerande män.

Arizona State University forskare Zackary Graham, som författade studien publicerad i tidskriften Biology Letters, fokuserar på sexuell selektion i sitt arbete. När han jagade efter nya exempel, fångade narwalen hans öga.

"I stort sett är jag intresserad av sexuell selektion, som ansvarar för att skapa några av de galnaste egenskaperna i biologin. Som en evolutionär biolog försöker jag förstå varför vissa djur har dessa bisarra drag och varför vissa inte har det, " Graham sade i en nyhetsmeddelande från universitetet.

Graham har studerat sexuell selektion hos många arter, och han insåg att han kunde använda förhållandet mellan broschstorlek och kroppsstorlek för att visa att brosken är sexuellt utvald.

Han och hans team tittade på data om 245 vuxna manliga narhvaler under 35 år och genom att titta på tillväxten av svansen eller fluken kontra tillväxten av brosken var det relativt lätt att se den stora tillväxten av brummen och bara den största och starkaste narhval har råd att ha så stora tänder. Det hjälper till män - "Informationen som brummen kommunicerar är enkel:" Jag är större än dig ", säger Graham - och även med att locka en kompis.

Om du ska lägga så mycket ansträngning i en kroppsdel, är det bättre att det är värt det.

Är det en riktigt konstig tand?

En narwhals tand är i huvudsak byggd "inifrån och ut" säger en forskare. (Foto: Dotted Yeti / Shutterstock)

Genom att kombinera studier med olika filter - från anatomi till genetik till kost - tog ett forskargrupp en mer omfattande bild av tidigare forskning, och det ledde dem till teorin om sensorisk förmåga som nämnts ovan.

"Denna tand är nästan som en hudbit i den meningen att den har alla dessa sensoriska nervändar", berättade studiens huvudförfattare, Dr. Martin Nweeia från Harvard School of Dental Medicine, till BBC Earth. Narwhal-brosket är "huvudsakligen uppbyggt inifrån och ut."

Han samlade ett team av internationella utredare för att förstå funktionen i narwhalens ovanliga utsprång. För att göra det fångade de flera av de svårfångade djuren och förankrade dem med ett nätförankrat vinkelrätt mot stranden.

Forskarna fann att det yttre cementskiktet i brosken är poröst, det inre dentinskiktet har mikroskopiska rör som kanaliseras mot mitten och massan i mitten har nervändar som ansluter till djurets hjärna. Strukturen gör broschkänslig för temperatur och kemiska skillnader i miljön.

Resultaten av deras arbete publicerades i tidskriften The Anatomical Record.

När brosken exponerades för olika nivåer av salt i det omgivande vattnet, till exempel, märkte forskarna en förändring i narwhalans hjärtfrekvens.

Djuren kan i princip "smaka" koncentrationen av kemikalier i vattnet. På grund av detta tror forskare att män kan använda brummen för att hitta mat. De verkar också kunna hitta kvinnor som är redo att para sig.

Nweeia berättade för BBC att han är fascinerad av att narwhals lägger all sin energi på att odla en enda bröstkorg snarare än att ha en uppsättning tänder för att hjälpa dem att äta sin diet med stor fisk.

"Om du letade efter en idealisk och fascinerande tand att studera är det ingen tvekan om att det skulle vara det."

Är brummen för fantastisk fisk?

Film från Kanada kan stödja en av de preliminära slutsatserna Nweeias studie: att använda tänderna för att hitta mat. Ytterligare ett skämt? Hornen kan också hjälpa narhvalen att förbereda sig för att äta den maten också.

Videon ovan, som skjutits med drönare av WWF i Kanada 2017, visar narhval i Tremblay Sound, Nunavat, slår Artic-torsk med tänderna för att bedöva dem innan de gabbar upp dem.

Steve Ferguson från Fisheries and Oceans Canada förklarade i en video för byrån att drone-filmerna visar manliga narhval "slags spårning av torsken med brosken [...] och när torsken var placerad nära spetsen av bröstet narwhal slags gav den en snabb, hård kran som troligen bedövade fisken - det såg ut som om det för tillfället inte rörde sig - och sedan skulle narwhalten flytta in med munnen och suga in bytet. "

Med tanke på att vi bara ser detta beteende nu, inte mindre tack vare drönarnas allmänna diskretion, är forskarna ivriga att lära sig vilka andra möjliga användningsområden som finns för tänderna.

Ett sensoriskt organ med dubbla ändamål, ett sätt att locka kvinnor och torskstunnare är redan spännande, så vilka andra användningsområden kan dessa djurs varelser ha för den här tågen med horn?

Denna berättelse publicerades ursprungligen 2016 och har uppdaterats med ny information.

Relaterade Artiklar