Olmägg kläcks slutligen i sällsynta "drake" födelse

Olmen är nästan för bisarr att tro. Smeknamnet "baby drake" och "mänsklig fisk", grottan bor sin udda utseende till underjordiska anpassningar som yttre gälar, hudtäckta ögon och en lång, blek kropp. Om det inte är främmande nog kan det också leva i 100 år, gå ett decennium utan mat och använda elektricitet för att "se" i totalt mörker.

Olms har lurat djupt i delar av Europa i 200 miljoner år, eller ungefär 1 000 gånger längre än vår art hittills. De spektrala grottasalamandrarna rapporterades först 1689, då den slovenska naturfaren Janez Vajkard Valvasor förståeligtvis misstog dem för avkommor till drakar.

Vetenskapen har sedan dess rensat det upp, men olmar förblir hyllade i mysterier århundraden senare. Och trots deras långa historia om att undvika och förvirra oss, representerar vi nu ett av artens största hot - och kanske en av dess bästa allierade.

Med tanke på deras långa livslängd, tar olmar en obehindrad inställning till romantik. De föder bara en eller två gånger i decenniet, vilket gör olmägg till en extremt sällsynt syn. Därför var forskarna så glada över en koppling på 64 ägg som läggs vid en grotta i Slovenien tidigare i år. Och nu, fyra månader efter att dessa ägg upptäcktes av en reseguide, har baby drakar äntligen börjat kläcka:

Denna baby olm kläcktes den 30 maj, följt av en annan av sina syskon en dag senare. (Foto: Postojna Cave)

"Vår första drake sköt bokstavligen ut sig ur ägget i ett enda försök, " enligt ett pressmeddelande från Postojna Cave, där äggen finns. Det första ägget kläcktes den 30 maj, följt av ett sekund den 1 juni, rapporterar BBC.

En kvinnlig olm lägger 64 ägg under flera veckor i januari och februari, varav 23 ansågs levande av forskare. Även de ägg som ställs inför branta odds, påpekar den slovenska pressbyrån och citerar en uppskattning att under naturliga förhållanden kläcker endast cirka ett av 250 olmägg någonsin. Men eftersom dessa ägg skyddas från rovdjur, säger grottoperatörer att de hoppas att alla 23 kommer att kläckas.

Postojna-grottan dyker minst 24 kilometer under Slovenien, huggen från kalksten under miljoner år av Pivka-floden. Det är ett populärt turistmål tack vare dramatisk natur, inhemska olmar och ett akvarium byggt i grottan, som också innehåller olmar för enklare publik. Det akvariet är där de nya olmäggarna finns, vilket ger en ovanlig nivå av synlighet för de blyga salamandrarna. Fram till nu har de bara setts komma från ägg i en laboratorieinställning.

Detta foto visar ett av 2016-äggäggarna strax efter det lagts. (Foto: Iztok Medja / Postojnska Jama)

Olmar är helt vattenlevande, till skillnad från de flesta amfibier, och deras underjordiska livsstil har gjort att deras hud kan överge pigment och växa över ögonen. De kan fortfarande avkänna lite ljus, men det är ingenting jämfört med deras andra, skrämmande sinnen.

"I stället för synen har olmen utvecklat ett akut sensoriskt system för jakt i mörkret, " förklarar Zoological Society of London. "Den främre delen av olmens huvud innehåller känsliga kemo-, mekano- och elektroreceptorer. Olmer har en av de bästa luktkänslorna för någon amfibie och kan känna mycket låga koncentrationer av organiska föreningar i vattnet genom både lukt och smak ".

Tillsammans med öron specialiserade på att höra under vattnet, olms förmåga att känna elektriska och magnetiska fält - och att upptäcka subtila kemiska ledtrådar i vatten - mer än kompenserar för deras outvecklade ögon. Och även om alla dessa färdigheter inte hjälper dem att hitta mat, kan de överleva 10 år utan måltid. Trots sådana imponerande anpassningar kan 200 miljoner år av utveckling fortfarande inte ha förberett olmar för oss.

Olms är Europas enda sanna grottvirvlar och den enda arten i släktet Proteus . (Foto: Jure Makovec / Getty Images)

Forskare har inte tillräckligt med data för att uppskatta den totala mängden olmar, men på grund av befolkningsminskningar som observerats under de senaste decennierna är salamandrarna listade som sårbara på IUCN: s röda lista över hotade arter.

Det viktigaste hotet för olmar är omvandling av skogarna och åkarna ovanför deras grottor, enligt IUCN, "till stor del genom turism, ekonomiska förändringar och ökande vattenföroreningar." Sådan omvälvning har en direkt effekt på kvaliteten på livsmiljöer som finns tillgängliga för olmar, som är beroende av rent vatten och är mottagliga för förorening som sipprar från ytan. Tjuvjakt för husdjurhandeln har också varit en bestående fara, även efter Sloveniens lagligt skyddade olmar 1922, men landets skyddsmekanismer har enligt uppgift förbättrats sedan det anslöt sig till Europeiska unionen 2004.

Postojna är känd som "drottningen av slovenska grottorna" - hög beröm i ett land med 11 000 grottor. (Foto: Shutterstock)

Så lika sällsynt som olmägg är, har Postojna viss ny erfarenhet. En annan kvinnlig olm betjänade grottan med ägg 2013, men vissa ätdes av rovdjur (inklusive andra olmar) och resten kläcktes inte. Forskare lärde sig emellertid av detta misslyckande och vidtar extra försiktighetsåtgärder med skörden 2016. Alla olmar utom mamman togs bort från tanken, medan grottpersonalen tillsatte extra syre till vattnet och använde nyanser för att skydda äggen från ljus. Varje nyfött placeras i sin egen tank för säkerhet, där den får mat och dagliga vattenförändringar för att bekämpa infektioner.

"Vi tog hand om äggen oavbrutet, observerade dem, kopplade vetenskapliga fynd till vår egen erfarenhet, " förklarar grottadministrationen i pressmeddelandet. "Vi var tvungna att fatta beslut som ingen hade tagit förut. Allt var nytt."

Redaktörens anmärkning: Den här artikeln har uppdaterats sedan den publicerades 3 mars 2016.

Relaterade Artiklar