Vad är det stora soporavfallet i Stilla havet?

Inte all skräp hamnar i dumpningen. En flod, avlopp eller strand kan inte fånga allt regnet tvättar bort heller. Faktum är att jordens största deponi inte är på land alls.

The Great Pacific Garbage Patch sträcker sig över en sträng i norra Stilla havet och bildar en nebulös, flytande skräpgård vid höga hav. Det är affischbarnet för ett världsomspännande problem: plast som börjar i mänskliga händer men ändå hamnar i havet, ofta i djurens mage eller runt halsen. Detta marina skräp har slingrats in i det offentliga rampljuset, tack vare den växande mediatäckningen samt expeditioner av forskare och utforskare i hopp om att se plastföroreningar i aktion.

Vad är det gjort av?

På torrt land är skräp rikligt och relativt lätt att bli av med. Mitt i havet är många av partiklarna så små att de inte helt enkelt kan dras ut. (Foto: NOAA PIFSC Coral Reef Ecosystem Program)

Great Pacific Garbage Patch har ibland beskrivits som en "soporö", men det är en missuppfattning, enligt Holly Bamford, tidigare chef för US National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) Marine Debris Program. Om bara saker var så enkla.

"Vi kunde bara åka ut där och söka upp en ö, " sa Bamford till Site 2009. "Om det var en stor massa skulle det göra våra jobb mycket enklare."

Istället är det som en galax av skräp, befolkad av miljoner mindre skräpöar som kan vara dolda under vattnet eller spridda över många miles, som den här NOAA-videon förklarar:

En studie publicerad i Nature, med data från fartygs- och flygplanundersökningar, fann att 79 000 ton plast flyter i ett område som sträcker sig över 1, 6 miljoner kvadratkilometer. Tidigare trodde forskare att området var fyra till 16 gånger mindre.

De senaste havsresorna har bekräftat att skräpfacket täcker ett enormt område, och trots brist på sammanhållning är det relativt tätt på platser. Forskare har till exempel samlat upp till 750 000 mikroplastbitar från en kvadratkilometer, och efter att ha genomfört den första omfattande flygundersökningen - en serie låghastighetsflygningar med låg höjd med flera bildtekniker rapporterade Ocean Cleanup-stiftelsen "mer skräp registrerades än vad som förväntas hittas i hjärtat av ackumuleringszonen. " (Ocean Cleanup är hjärnan till Boyan Slat, en holländsk uppfinnare som kom med idén som tonåring. Efter flera års utveckling och testning lanserades hans första system i mitten av 2018.)

Den senaste studien i tidskriften Nature avslöjar hur svårt det kommer att vara att rensa upp. Forskare som använde ubåtdrönare tog prov på vattnet utanför Kaliforniens kust. De högsta koncentrationerna av mikroplast var mellan 600 och 2 000 fot nere, inte vid ytan. Och det betyder problem för livsmedelskedjan.

"Även om du inte bryr dig om krabborna och larverna är de maten för saker du bryr dig om - tonfisk, sjöfåglar, valar och sköldpaddor som alla matar på dem, eller livnär sig av saker som matar dem, " Anela Choy, professor vid Scripps Institution of Oceanography vid University of California, San Diego och en av tidningens författare, berättade USA Today.

Även om det fortfarande finns mycket som vi inte förstår om sopplåstret, vet vi att det mesta är av plast. Och det är där problemen börjar.

Till skillnad från de flesta andra skräp är plast vanligtvis inte biologiskt nedbrytbart - det vill säga de flesta av mikroberna som bryter ner andra ämnen känner inte igen plast som mat, vilket gör att den flyter där för alltid. Solljus "fotodegraderar" så småningom bindningarna i plastpolymerer, vilket minskar det till mindre och mindre bitar, men det gör bara saken värre. Plasten försvinner fortfarande aldrig; det blir bara mikroskopiskt och kan ätas av små marina organismer som kommer in i livsmedelskedjan.

Cirka 80 procent av skräp i Great Pacific Garbage Patch kommer från land, varav mycket är plastpåsar, flaskor och olika andra konsumentprodukter. Fritt flytande fisknät utgör ytterligare 10 procent av allt marint skräp, eller cirka 705 000 ton, enligt FN: s uppskattningar. Resten kommer till stor del från fritidsbåtar, offshore oljeriggar och stora lastfartyg, som släpper ungefär 10 000 stålfartygscontainrar i havet varje år, full av saker som hockeyhandskar, datorskärmar, hartspellets och LEGO. Men trots en sådan mångfald - och massor av metall, glas och gummi i soporna - är majoriteten av materialet fortfarande plast, eftersom de flesta allt annat sjunker eller bryter ner innan det kommer dit.

Hur bildas det?

Havströmmar konspirerar för att samla skräp i en konvergenszon i Nord-Stillahavsområdet. (Karta: NOAA Marine Debris Program)

Jorden har fem eller sex stora oceaniska gyror - enorma spiraler av havsvatten som bildas av kolliderande strömmar - men en av de största är North Pacific Subtropical Gyre, som fyller större delen av utrymmet mellan Japan och Kalifornien. Den övre delen av denna gyre, några hundra mil norr om Hawaii, är där varmt vatten från södra Stilla havet kraschar i kallare vatten från norr. Känd som den norra Stillahavsområdet Subtropical Convergence Zone, detta är också där soporna samlas.

Bamford hänvisar till konvergenszonen som en "skräp-motorväg" eftersom den färjer plastskräp längs en öst-västkorridor som kopplar samman två snurrande virvel som kallas Eastern Garbage Patch och Western Garbage Patch.

Även om Stillahavsflikaren var det första kända fenomenet i sitt slag, har fler sedan dess hittats i andra hav, inklusive Atlanten. Och det borde inte vara förvånande: Enligt en studie från 2015 kommer cirka 8 miljoner ton plast nu in i havet under ett typiskt år, främst från människor som bor inom 50 kilometer från en kustlinje, men också från ännu längre inlandet.

"Åtta miljoner ton är motsvarande att hitta fem livsmedelsväskor fulla av plast på varje fot av kusten i de 192 länderna som vi undersökte, " sade studieförfattaren och University of Georgia forskare Jenna Jambeck vid den tiden.

Det kan ta flera år innan skräp når en skräpplatta, beroende på dess ursprung. Plast kan tvätta från interiörer från kontinenter till havet via avlopp, bäckar och floder, eller så kan det bara tvätta bort från kusten. Hursomhelst kan det vara en sex- eller sjuårig resa innan den är i skräpplåstret. Å andra sidan faller fisknät och fraktbehållare ofta precis in i resten av skräpet. En av de mest kända sådana skräputsläpp kom 1992, då 28 000 gummi änder föll överbord i Stilla havet. Till denna dag dyker ankorna fortfarande upp på stränder runt om i världen.

Vad är problemet?

Hållbart plastavfall hotar havets hälsa på flera sätt, inklusive:

En havssköldpadda som är trasslad i fiskelinjen får hjälp. (Foto: Sea Turtle Inc. via NOAA)

Förvirring: Det växande antalet övergivna plastfisknät är en av de största farorna med marin skräp, säger Bamford. Nätarna är ökända för att trassla delfiner, sälar, havssköldpaddor och andra djur i ett fenomen som kallas "spökefiske", som ofta drunknar dem. Med fler fiskare från utvecklingsländer som nu använder plastnät för sin låga kostnad och höga hållbarhet kan många förlorade eller övergivna nät fortsätta fiska på egen hand i månader eller år. En av de mest kontroversiella typerna är bottenuppsättningsnät, som böjs av flottörer och förankras på havsbotten, ibland sträcker sig i tusentals fot.

Praktiskt taget alla marina liv kan äventyras av plast, men havssköldpaddor verkar särskilt mottagliga. Förutom att de trasslas in av fisknät, sväljer de ofta plastpåsar och missar dem för maneter, deras främsta byte. De kan också fångas in i en mängd andra föremål, till exempel denna sköldpadda som växte upp förträngd av en plastring runt kroppen.

Ett par från Laysan albatross övar sin parningsdans. Avlägsnande av marint skräp hjälper till att förhindra att dessa djur tar upp skräp, vilket så småningom kommer att döda dem. Plasten erbjuder inget näringsvärde och fyller magen, så de dör av svält.

Små ytskräp: Plasthartspellets är en annan vanlig bit marin skräp; de små industriella granulaten levereras i bulk runt om i världen, smälts ned på tillverkningsanläggningar och återvolds till kommersiell plast. De är så små och rikliga att de lätt kan gå vilse på vägen, tvätta genom vattendelningen med annan plast och i havet. De tenderar att flyta där och så småningom fotodegrade, men det tar många år. Under tiden utrotar de sig med havsfåglar som den korthalta albatrossen.

Albatrossföräldrar lämnar sina kycklingar på land i öarna i Stilla havet för att skura havets yta för mat, nämligen proteinrika fiskägg. Det här är små prickar som struntar precis under ytan och ser tyvärr ut som hartspellets. Välmenande albatrosser skopar upp dessa pellets - tillsammans med andra flytande skräp som cigarettändare - och återvänder för att mata den osmältbara plasten till sina ungar, som så småningom dör av svält eller brustna organ. Förfallande albatroskycklingar finns ofta med magar fulla av plastskador - en bild som är svår att titta på men omöjlig att ignorera.

Solljus bryter ner plast och lakar ut gifter i havsvattnet. (Foto: VICHAILAO / Shutterstock)

Fotodegradering: När solljuset bryter ner flytande skräp förtjockas ytvattnet med upphängda plastbitar. Detta är dåligt av några orsaker. Först, säger Bamford, är plastens "inneboende toxicitet": Den innehåller ofta färgämnen och kemikalier som bisfenol-A, som studier har kopplat till olika miljö- och hälsoproblem, och dessa kan läcka ut i havsvattnet. Plast har också visat sig absorbera befintliga organiska föroreningar som PCB från det omgivande havsvattnet, som kan komma in i livsmedelskedjan - tillsammans med BPA och andra inneboende gifter - om plastbitarna släpps in av marina liv.

Vad kan vi göra?

Plastavfall kan så småningom nå havet från nästan var som helst - till och med hundratals mil inåt landet - men återvinning är särskilt viktigt närmare kusten. (Foto: Ta foto / Shutterstock)

Upptäckaren av Stillahavsavfallsplåstret, kapten Charles Moore, sa en gång att en saneringsinsats "skulle gå i konkurs i alla länder och döda vilda djur i näten när det gick."

"Han gör en riktigt bra poäng där, " säger Bamford. "Det är väldigt svårt."

Fortfarande genomför NOAA flyovers för att studera skräpplåstret och forskarteam har seglat dit för att samla in skräp och vattenprover. Forskare från Scripps Institution of Oceanography höll en presskonferens efter att ha återvänt från en tre veckors resa 2009 och beskrev mängden skräp som "chockerande". De hittade stora och små föremål samt en enorm undervattensduk av fotodegraderade plastflingor och fortsätter att studera hur mikroplast interagerar med en marin miljö.

En annan studie publicerad 2014 uppskattade att jordens hav nu innehåller 5, 25 biljoner bitar av plast totalt sett, baserat på data från 24 sopor som samlar resor under en sexårsperiod. Det är mycket, men det har fortfarande inte avskräckt alla från att försöka städa upp det - inklusive stiftelsen Ocean Cleanup, vars forskning är en del av en långsiktig saneringsplan. (Den inledande försöket med Ocean Cleanup pågår - med några blipp - men stiftelsen planerar att skicka ut fler system med fullskalig installation senast 2020.)

I slutändan erkänner även förespråkare för ambitiösa saneringsprojekt att mer plaståtervinning - och bredare användning av biologiskt nedbrytbara material - fortfarande är det bästa hoppet för att få havplast under kontroll. Förebyggande är billigare och enklare, men som Bamford påpekar kan gamla vanor vara svåra att bryta.

"Vi måste stänga av kranarna vid källan. Vi måste utbilda människor om att bortskaffa saker som inte går sönder, som plast, " säger hon. "Möjligheterna till återvinning måste öka, men du vet, vissa människor köper tre flaskor vatten om dagen. Som samhälle måste vi bli bättre på att återanvända det vi köper."

Redaktörens anmärkning: Den här artikeln har uppdaterats sedan den publicerades första gången i juni 2009.

Relaterade Artiklar