Vad betyder "biologiskt nedbrytbart"?

Vi vill alla lämna ett lättare märke på planeten, så när vi ser produkter som annonseras som "biologiskt nedbrytbara", är det naturligt att anta att de är ett grönare val. Vem skulle ju inte vilja att en produkt försämras tillbaka till planeten från vilken den kom? Men tack vare skräppassningssystemet i USA, där 55 procent av allt vårt skräp slingrar sig på deponier, kan "biologiskt nedbrytbart" faktiskt vara en dålig sak, enligt en ny studie i tidskriften Environmental Science & Technology.

Detaljerna

När saker som matavfall, trädgårdsutklipp, papper och andra påstått "biologiskt nedbrytbara" varor bryts ned i syredrivna deponier, släpper de två potenta växthusgaser: metan och koldioxid. Medan koldioxiden inte slipper ut (den förblir vanligtvis under jord och lagras i deponiet), rymmer metan ut i atmosfären, vilket förvärrar den globala uppvärmningen. I själva verket är deponier den tredje största källan till konstgjorda metanutsläpp i USA

En tredjedel av det skräp vi kastar går till deponier som samlar in metan och omvandlar det till energi, och författarna ville veta om soporna i dessa deponier försämras långsamt nog för att gasen skulle kunna omvandlas till energi, vilket mildrar dess globala uppvärmningseffekter, säger James W. Levis, doktorand vid institutionen för civil-, bygg- och miljöteknik vid North Carolina State University. "Och vad vår studie visar är nej", säger han.

Med hjälp av datormodellering studerade forskarna hur olika material skulle brytas ned under olika deponiförhållanden. De tittade specifikt på matavfall, fast fast avfall, tidningspapper, kontorpapper och en ny biologiskt nedbrytbar plastpolymer som kallas PHBO som vanligtvis skapas av växtsocker eller stärkelse (denna typ av plast skiljer sig från majsbaserad plast och är tillverkad av Proctor & Gamble, som gav finansiering för studien) för att se hur mycket metangas som varje genererade när den sönderdelades.

I den genomsnittliga deponin genererade biologiskt nedbrytbar plast mest metan, följt av kontorpapper, matavfall, tidningar och andra former av fast avfall. Insamlingseffektiviteten för all producerad metan (mängden metan som samlats in och konverterades till användbar energi) översteg inte 57 procent. Eftersom artiklarna sönderdelas i olika hastigheter - matavfall bryts ner snabbare än biologiskt nedbrytbart plast, som bryts ner snabbare än kontorspapper och tidningspapper - släppte de metan i olika hastigheter och tider, vilket gjorde det svårt att fånga all metan.

Vad det betyder

Ordet "biologiskt nedbrytbart" låter kanske miljövänligt, men det faktum att vissa produkter släpper ut växthusgaser om de sönderdelas i en deponi kan göra det till en dålig sak. "Om något bara satt på en deponi och aldrig försämrats alls, skulle det vara optimalt ur ett växthusgasutseende", säger Levis. Vissa deponier försöker samla in metan som släpps, men det är lättare sagt än gjort. "Det tar ett par år att få gasuppsamling, " säger Levis. Det kan ta 16 år innan systemen samlar in all gas som genereras.

"Du kan använda resultaten från denna studie som ett bra argument för att växa komposteringsinfrastruktur, " tillägger Levis. I komposthögar, där mycket syre finns, producerar matavfall, papper och till och med biologiskt nedbrytbart plast inte metan. Men mycket få städer erbjuder kommunala komposteringar. "Och det finns massor av växthusgasfördelar med återvinning, " tillägger han.

Poängen

Köp inte in den biologiskt nedbrytbara hypen. "Federal Trade Commissions definition av vad som är biologiskt nedbrytbart är mycket vagt, " säger han. Så även om vissa biologiskt nedbrytbara produkter kan vara perfekta för de syreberoende villkoren för en deponi, där de bryts ner tillräckligt för att metangasuppsamlingssystem ska konvertera dem till energi, är andra inte det - och det finns inget sätt för en konsument att veta skillnaden .

Den bästa lösningen är att titta på dina egna personliga avfallshanteringsvanor och minska, återanvända och återvinna innan du antar gröna biologiskt nedbrytbara föremål. Och om din stad inte erbjuder kommunal kompostering, börja en komposthög i din trädgård. Låt syre och friska bakterier omvandla dina matrester och gårdsavfall till näringsrika gödningsmedel som du kan sprida på din gräsmatta. Och om du avslutas med biologiskt nedbrytbart plast, säger Levis att du kan klippa upp dem i remsor innan du lägger dem i din hög så att de sönderdelas snabbare.

Berättelse av Emily Main. Den här artikeln är tryckt med tillstånd från Rodale.com.

Relaterade Artiklar