Vad kan Kanadas glömda Turbo-tåg lära oss om nostalgi och innovation?

Sommaren 1997 - sommaren mellan mitt första och andra år på journalistskolan - hade jag ett jobb som arbetade för PR-avdelningen i Via Rail, Kanadas nationella järnvägsnätverk i Amtrak. Mycket av arbetet handlade om ganska gångbåtar (bakgrundsforskning för pressmeddelanden om till exempel järnvägssäkerhet) men det fanns ett forskningsprojekt som krävde att jag skulle ta tåget från Toronto till Vancouver, och att en upplevelse skulle ha varit värt en en hel annan sommar av kontorstryck.

Det tåget var den kanadensiska, Via signaturväg, så episk och förvarad som Orient Express eller 20th Century Limited. Det är en fyra-dagars resa, ungefär 2800 mil lång, som korsar den kanadensiska sköldens stora tömma tomhet, den breda prärien och flera bergsområden som är så höga och förbjudande som alla som någonsin har spår lagt genom dem. Mer än naturen var dock det enkla faktumet med allvarliga tågresor. Som barn uppvuxen i bilar hade jag aldrig känt något liknande. Jag har varit kopplad sedan dess.

Jag påminde om den första stora resan för några veckor sedan, när jag korsade södra Ontario med Via Train för att prata om europeisk innovation. Ett av de viktigaste exemplen som jag använder i dessa samtal (hämtat från min bok, "The Leap") är den extraordinära omvandlingen som utförts av höghastighetståg i länder som Spanien, som tillbaka 1997 fortfarande hade ett järnvägsnät sämre på många sätt än Kanadas och har nu kanske det bästa och mest omfattande höghastighetsnätet i Europa, om inte världen.

Via nätverk - som Amtrak: s - är ett underutnyttjat, underfinansierat, anemiskt skämt jämfört med de flesta europeiska länder. Den legendariska kanadensiska Pacific Pacific-linjen genom min hemstad Calgary till Banff, en resort som ursprungligen byggdes för tågpassagerare, har inte längre någon vanlig passagerartrafik alls. (Det finns ett väldigt snyggt, mycket dyrt boutique-tåg för hardcore europeiska och japanska tåggeeks.)

Men tågen kör fortfarande regelbundet genom södra Ontario, och jag blev slagen och körde dem igen 15 år efter min sommar som anställd av hur lite som hade förändrats. Det fanns WiFi ombord, vilket är en underbar sak, men utöver detta hade inte ens glasvaran i affärsklass förändrats sedan 1997. För mer än en generation i Nordamerika har vi i princip inte investerat alls i passagerartågresor.

Föreställ mig att min överraskning då upptäcker att Kanada faktiskt hade introducerat Nordamerikas första höghastighetståg och mycket nästan blev en viktig global aktör i snabbtågspelet. Jag hade på något sätt lyckats arbeta i kommunikationer för Kanadas persontågsföretag utan att någonsin höra berätta om den kortlivade Turbo, en tjänst mellan Toronto och Montreal som kördes från 1970 till 1982, som drivs av CN (Canadian National, som vände passagerarskenan service till Via i slutet av 1970-talet).

Jag kommer inte att berätta hela historien om Turbo eftersom det bästa sättet att lära sig det är att läsa denna utmärkta funktion på The Walrus Magazine och / eller titta på den fantastiska 24-minutersvideo som CN producerats för att främja tåget tillbaka 1970 .

Här är videon i tre delar:

Del ett:

Del två:

Del tre:

Om du bestämmer dig för att hoppa över hela videon (och artikeln), är den korta versionen att Turbo var dömd till misslyckande - så mycket av Nordamerikas persontågtjänst fortfarande är - eftersom den delade gamla spår med godståg och därmed inte kunde använder faktiskt dess dåliga världsrekord 170 mph toppfart till full effekt. Istället reste den med en topphastighet på bara 95 km / h, bromsa ner för kurvor i banan som byggdes för stora gamla gods, och till och med stoppa då och då för att släppa godstågen igenom.

Den inledande Turbo-linjen sprang mellan Toronto och Montreal, men istället för att minska restiderna i halva, rakade den bara en timme från den genomsnittliga bilturen (från fem timmar till fyra). Även om detta är en hel timme snabbare än dagens "snabba" Via-tåg, vann det inte tillräckligt med förare för att motivera kostnaden. Tjänsten skrotades, all Turbo-utrustning förstördes och den Montreal-baserade tillverkarens fabrik minskades till spillror 2004. Varje spår av den gamla Turbo-tjänsten är nu borta, vilket kanske är anledningen till att även som tidigare anställd och tåg nörd, Jag hade aldrig hört talas om det förrän nu.

Walrus-artikeln talar för sig själv, men jag skulle vilja prata lite om videon - i synnerhet hur det fångar en typ av luddiga himmel-gränsen optimism, en just-do-it anda av handling och prestation som är tyvärr saknar nordamerikanska attityder idag till höghastighetståg och många andra stora hållbara idéer.

Nu finns det mycket av det här som bara är helt gammalt ytligt fantastiskt om videon. Det finns produktionsvärdena för rymdåldern, komplett med stränga, inställda röstöversikter och klipp av surrande bandrullar och klackande teletyper och konstiga panoreringsbilder från Torontos stadshustorn. Det finns soundtracket - en påminnelse, om man behövde, att det inte finns någonstans i närheten av tillräckligt med flöjt och xylofonstyrd jazz i modern dokumentär filmskapning. Det finns till och med en stor liten trippy 1970-freakout-sektion runt 7:15-märket för del tre, när berättaren sjunger berömmen av urbant nattliv i slutet av resan.

Den riktiga retrohöjdpunkten är dock det utökade avsnittet i del två om tjänsterna ombord, som lätt kan delas upp som i ett avsnitt av "Mad Men". Det börjar med gnagande bilder från cafeterian ("mikrovågsugnar lagar varma matspecialiteter på några sekunder!") Innan de går vidare till de många förförelserna i den förstklassiga "Turbo Club." Det finns två hela minuter på "hostess" -uniformerna ("Turbo Club-tjänsten symboliseras av dess hostesses - unga och spännande, gjorda moreso av sina fashionabla kläder, designade med en stil i stil ... ... Hostesses-ensemblen har ett samspel praktiska de flesta kvinnor strävar efter ”). Drycker hälls, serveras coq au vin, cigaretter smittigt rökt. Titta noga klockan 4:30 av del två, och berätta för mig att det inte är Don Draper själv som sätter sig i en Turbo Club-svängstol.

Detta fick mig att tänka på den verkliga vädjan av "Mad Men" retro-futurism - den singulära nostalgi från vår tid för rymdålders glans som vi lovade oss i de livliga efterkrigsåren på 1950- och 1960-talet. I tidens avgörande tekniska ögonblick, som inträffade året innan Turbo slog spåren, hade Neil Armstrong gjort sin historiska moonwalk - en prestation som till och med några av de ingenjörer som anklagats för att göra det hade tänkt omöjligt när JFK hade åtagit dem att göra det i 1961.

Som filmens voice-over uttrycker det i den slutliga sekvensen, "Turbo är ett positivt uttryck för denna snabba tid, en symbol för människans förmåga att använda kreativ teknik för att tillgodose behoven i ett mobilt samhälle."

Kontrast detta med den nuvarande eran av retorik, den genomgripande icke-görandan 2011. Tänk på höghastighetsprojekt som övergavs i USA: s Mellanvästern och Florida (och inte ens övervägas av Kanadas bilålder, bensinblandande regering). Tänk på hur förslaget för nästan alla ambitiösa offentliga projekt blir nästan omedelbart en fråga om kostnader. Det finns inget uppdrag, inget högre syfte, inget mål eller större tillräckligt bra för att garantera att spendera mer än det minsta möjliga beloppet.

Höghastighetsskena? Galen dyra. Solkraft? Jag är ganska säker på att kol fortfarande är marginellt billigare. Nya LRT- och tunnelbanelinjer? Vi kan förmodligen nöja oss med en extra buss eller två på högtider. Efter en generation av skytte för stjärnorna, är vi nu nöjda med att köra till dollaraffären.

Kanske är det därför som den "Mad Men" -estetiken tilltalar så mycket just nu: för i Don Drapers tid kan du drömma stort. När du tittar tillbaka genom sepia verkar det nästan som om du var tvungen att sikta högt. Du kan förnya, uppfinna, återuppfinna (Draper själv - en pådrivare på flera fronter - är en kraftfull, om inte helt beundransvärd symbol för den andan). Kanske, med andra ord, det är inte de fem-martini luncherna och rökmoln på arbetsplatsen och dames som gör det smutsiga arbetet som vi saknar så mycket som förnuftet, länge förlorat, att (Nord) Amerika skulle kunna göra vad som helst det sätter sin feber fantasi till. Vi kunde sälja tvål och rök och Kodak-karuseller med lastbilen. Vi kunde sätta en kille på månen och sedan vippa honom ner på banan i ett snabbast-i-världen Turbo-tåg till ticker-bandet parad. Vi åkte platser, snabbare än någonsin.

I sin sista bok, "Dark Age Ahead", varnade den stora urbana filosofen Jane Jacobs för den pågående nedgången för Nordamerika, fördrivet av bakåtgående prioriteringar, smulande infrastruktur och ett katastrofalt fall i vår kollektiva vilja och expertis för innovation - ett slags samhälle -omfattande designfel. Jacobs var inte så orolig för miljökaos eller krig eller ekonomisk katastrof. Vi mötte enorma utmaningar tidigare, och vi hade uppfunnit oss över dem. Hennes största oro var att vi helt enkelt glömde hur man gör saker rätt, glömde vad offentliga institutioner och offentliga medel var för.

"Vad gör förlorare?" hon frågade. "Förlorare konfronteras med så radikala ryck under omständigheter att deras institutioner inte kan anpassa sig tillräckligt, blir irrelevanta och tappas." Och en av anledningarna till att vi inte anpassar oss, hävdar hon, är att vi glömmer hur vi gör det. "Kultur ligger främst i människors huvuden och i de exempel som människor ställer och är därför utsatta för naturlig dödlighet." Om vi ​​inte ens kan komma ihåg att vi en gång hade höghastighetsjärnväg, om du kommer, hur kan vi någonsin hoppas att återfånga den kulturella energin för innovation som vi så desperat behöver för att övervinna de epokala utmaningarna i vår tid?

För att komma tillbaka till framtida 140 tecken åt gången, följ mig på Twitter: @theturner.

Tips för hatten: Jag fick reda på Turbo Train-videon via det här inlägget på Metafilter, det bästa darnwebsamhället någonstans.

Relaterade Artiklar