Varför är Tongass National Forest så viktigt?

Alla skogar är viktiga, men vissa spelar större roller än andra. Och av några anledningar kastar Tongass National Forest i Sydost Alaska - känd som "kronjuvelen" i USA: s nationella skogar - en särskilt lång skugga.

Här är en närmare titt på Tongass, varför det är så viktigt och varför du kanske hör mer om det inom en snar framtid:

Det är stort.

Tongass National Forest är gammal och enorm och sträcker sig över nästan 17 miljoner tunnland sydost Alaska. För sammanhanget är det ungefär samma totala yta som besattes av hela staten West Virginia. Tongass är också tillräckligt stor för att rymma två belgier, tre New Jerseys eller 17 Rhode Islands, och det är mer än 20 gånger storleken på Yosemite National Park. Grundades av president Theodore Roosevelt 1907 och Tongass är den största av 154 nationella skogar i hela landet.

Det är ingen vanlig skog.

Mendenhall Glacier är en flod av is som sträcker sig 21 mil genom Tongass nationalskog. (Foto: Dee Browning / Shutterstock)

Storlek är viktig för alla skogar, eftersom en stor, obruten skog i allmänhet kan stödja mer djurliv och ge fler ekosystemtjänster till människor, både nära och fjärran. Men även om den stora skalan på Tongass är imponerande, är det bara en del av dess överklagande.

Tongass inkluderar den största tempererade regnskogen som är kvar i Nordamerika och innehar nästan en tredjedel av all den gammalt växande tempererade regnskogen som finns kvar på jorden. Tillsammans med British Columbia's Great Bear Rainforest, precis över den kanadensiska gränsen i söder, utgör den den största intakta tempererade regnskogen på jorden, enligt Audubon Alaska.

Tillsammans med dess stora skogar har Tongass upp till 17 000 mil orörda bäckar, floder och sjöar, inklusive viktiga laxgytande bäckar. Det har också våtmarker, alpina tundra, berg, fjordar och 128 glaciärer, och det finns 19 utsedda vildmarksområden som ligger inom dess gränser, mer än någon annan nationalskog.

Det vrimlar av livet.

En svartbjörn och en skalig örn delar ett träd på Anan Creek Wildlife Observatory i Tongass National Forest. (Foto: US Forest Service Alaska Region [CC BY 2.0] / Flickr)

Denna typ av ekosystem är inte bara sällsynt utan också mycket värdefull för djurlivet. "Gamla tillväxt tempererade regnskogar har mer biomassa (levande grejer) per tunnland än någon annan typ av ekosystem på planeten, inklusive tropiska djunglar, " förklarar Southeast Alaska Conservation Council. Tongass är värd för djupa skogar av gammal tillväxt cederträ, gran- och hemlockträd, av vilka några är mer än 1 000 år gamla, samt blåbär, skunkkål, ormbunkar, mossor och många andra växter i sin undervärde.

Det är hem för ett brett utbud av infödda djur, inklusive alla fem arter av Stillahavsfisk lax, stålhuvudöring, brunbjörnar, svarta björnar, grå vargar, Sitka svartvanshjort, berg getter, flygande ekorrar, flododrar, knölvalar, korgar, kala örnar, norra goshawks och marmorerade murrelets, för att nämna några.

Människor bor också där.

Staden Ketchikan, belägen i Tongass nationalskog, beror starkt på turism och kommersiellt fiske. (Foto: MollieGPhoto / Shutterstock)

Tongass och Sydost Alaska övergripande har varit kontinuerligt bebodd av indianerna i Alaska i tusentals år, inklusive Tlingit, Haida och Tsimshian. Skogen själv är uppkallad efter Tongass-gruppen av Tlingit-människor, som bodde i de sydligaste områdena i sydöstra Alaska, nära det som nu är staden Ketchikan.

Cirka 70 000 människor bor i Tongass idag, enligt Alaska Wilderness League. Nästan hälften av dessa finns i delstatshovedstaden Juneau, som ligger inom Tongass, men denna befolkning är spridd bland 32 olika samhällen.

Det binder mycket kol.

Tongass kan innehålla nästan en tiondel av allt kol som är bundet i USA: s nationella skogar. (Foto: Lee Prince / Shutterstock)

Tack vare sin rikedom av biomassa, särskilt alla de gamla växträdna, gynnar Tongass också människor och djurliv runt om i världen genom att absorbera och binda stora mängder koldioxid från atmosfären. Det behåller mer atmosfäriskt kol än någon annan skog i USA, som Jessica Applegate och Paul Koberstein rapporterade förra året i Sierra Magazine och tilllade att "få skogar på planeten spelar en större roll än Tongass för att hjälpa till att mildra klimatförändringarna."

Tongass ensam innehar cirka 8% av allt kol som lagras i nationella skogar över hela landet, konstaterar Southeast Alaska Conservation Council, och är erkänt som en "global betydande kollagringsreserv."

Det är för närvarande vid en korsning.

En regnbåge reflekteras i vattnet vid Kootznoowoo vildmark, del av Tongass nationalskog. (Foto: Don MacDougall [public domain] / Forest Service / Flickr)

Trots sin enorma betydelse brukade denna skog bli ännu större. Som det säger i Southeast Alaska Conservation Council är Tongass "det fortfarande dunkande hjärtat av en regnskog som en gång sträckte sig oavbruten från norra Kalifornien genom Oregon, Washington, British Columbia och Alaska." Och även om det fortfarande kan vara enormt och hälsosamt, oroar naturvårdare sig för den avgiftsbelagda industriella skogsavverkningen har tagit på Tongass under åren - och den vägtull som det fortfarande kan ta i kommande år.

Tidigare skogsavverkning har redan förändrat Tongass, särskilt gamla skogstativ med de största träden. Endast cirka 9% av Tongass 'produktiva skog med gammal tillväxt har hittills skurits, enligt Audubon Alaska, men "kanske hälften av den stora trädens gamla tillväxt har skurits." Dessa är också de viktigaste områdena för djurliv och för ekologisk integritet.

Denna gamla tillväxt har varit mer skyddad under de senaste åren, tack vare en förordning från 2001, känd som Roadless Rule, som förbjuder nya vägar på mer än 58 miljoner tunnland med nationella skogar som redan är vägfria, enligt Sierra Club, inklusive ca. 22 miljoner tunnland i Alaska. Nu har emellertid Trump-administrationen föreslagit att undanta Tongass från denna regel och förklara sin preferens för en plan som skulle "ta bort alla 9, 2 miljoner tunnland inventerad väglös tunnland och skulle omvandla 165 000 gammal tillväxt tunnland och 20 000 ungtillväxt tunnland som tidigare identifierats som olämpliga timmerland till lämpliga timmerland. "

Även om vissa statliga och federala tjänstemän ser ekonomiska möjligheter i att nixa skydd för Tongass, oroar idén naturvårdare och stamregeringar i Alaska, rapporterar NPR. Att anta detta förslag kan inte bara avlösa ekosystem och förvärra klimatförändringarna, hävdar de, utan det skulle också onödigt riskera regionens turistindustri. Träindustrin står nu för mindre än 1% av arbetena i sydöstra Alaska, rapporterar Sierra Club, medan cirka 10 000 personer i regionen arbetar med turism. Dessa företag genererar ungefär 2 miljarder dollar per år för den lokala ekonomin och drar ungefär 1, 2 miljoner besökare årligen - människor som "inte kommer för vistas av loggade skogar", tillägger gruppen.

US Forest Service förväntas fatta ett slutligt beslut om att lossa skyddet för Tongass sommaren 2020. (Foto: CSNafzger / Shutterstock)

Som många kritiker av idén påpekar har loggningen som förekommer i Tongass inte varit en stor investering för amerikanska skattebetalare. De federala subventionerna för Tongass-skörden skogar cirka 20 miljoner dollar per år, enligt Southeast Alaska Conservation Council, vilket motsvarar ungefär 130 000 dollar per timmerjobb. Sedan 1982 har skattebetalarna förlorat cirka 1 miljard dollar från Tongass timmerförsäljning, enligt National Audubon Society.

Om Tongass undantas från den väglösa regeln, kan miljöeffekterna vara "skrämmande" och "mycket värre än du kan föreställa dig", rapporterar vetenskapsförfattaren Matt Simon i Wired och förklarar hur nya vägar och loggning skulle kunna utlösa dominoeffekter som riva isär skogens forntida ekologiska relationer. Men samtidigt, med tanke på omfattningen av förlust av livsmiljöer runt om i världen, är vi tur att vi fortfarande har en plats som denna att rädda. Som Audubon Alaska uttrycker det, "ger Tongass National Forest oss den största möjligheten i nationen, om inte världen, för att skydda tempererad regnskog i ekosystemets skala."

US Forest Service kommer att hålla en serie offentliga möten om sitt Tongass-förslag, med platser som ska publiceras på Alaska Roadless Rule-projektets webbplats. Allmänna medlemmar kan också lämna in kommentarer online om förslaget fram till 17 december vid Alaska-midnatt. Ett slutligt beslut förväntas i juni 2020, enligt skogsverket.

Relaterade Artiklar