Varför behöver floder flodbevakare?

Hur väl känner du din närmaste flod? Även om du inte är säker på var det är eller hur det är, är du förmodligen i en mycket närmare relation än du inser.

De flesta förlitar sig på floder för en mängd värdefulla ekosystemtjänster, och inte bara uppenbara sådana som vatten och fisk. Flodflodområden utgör ofta utmärkt jordbruksmark, till exempel medan floderna själva tenderar att skapa jobb och ekonomisk aktivitet. Floder kan transportera människor och last, reglera erosion och översvämningar, tillhandahålla livsmiljöer och lugnande landskap och stödja bergskogar som erbjuder sina egna fördelar. Men efter generationer av felbehandling är många floder nu också beroende av oss.

Det var poängen med denna månad National River Cleanup Day, en årlig händelse som samlar tusentals amerikaner att spendera en dag som njuter och hjälper lokala floder. Det är en del av National River Cleanup-programmet, som lanserades 1991 av den ideella organisationen American Rivers, som låter lokala organisatörer registrera flodreningar i utbyte mot gratis papperskorgar, hjälp med mediatäckning, volontärreklam och teknisk support. Mer än 1, 3 miljoner volontärer har anslutit sig till tusentals saneringar sedan dess, som täcker 253 000 flod miles och tar bort 25 miljoner pund skräp.

Kajakpaddlare dyker upp från dimma på Chattahoochee River norr om Atlanta. (Foto: Russell McLendon)

Det kan bara vara en droppe i hinken, men vad händer om liknande massavstädningar skulle hända varje månad eller varje vecka? Det är faktiskt därför vi har helgdagar som detta; Oavsett om det är jordens dag, utrotningsdagen, mors dag eller självständighetsdag, är tanken att få uppskattning - och handling - som överträffar själva dagen. Genom att uppmuntra tusentals människor att vara stolta över sina floder är National River Cleanup en del av en bred ansträngning för att hjälpa fler amerikaner att ta bort sina ekologiska mörkar och känna sig skyddande för sina unika naturliga miljöer.

Det skulle vara lönsamt nästan när som helst, men det kan vara särskilt viktigt när politiska vindar växlar. Det är visat nu, säger vissa naturvårdare, när Trump-administrationen flyter politik som kan hota årtiondenars framsteg för de amerikanska floderna. När en regering försummar en offentlig resurs som en flod - som knappast är enastående i USA: s historia - faller våra hopp ofta till en lös koalition av medborgarskyddare, både för att skydda floden och att ersätta de politiker som inte vill.

Volontärer tar bort skräp från Idahos Clearwater River under en sanering för National Public Lands Day i september 2017. (Foto: US Bureau of Land Management, Idaho / Flickr)

Som frivilliga evenemang som flodreningar demonstrerar är den koalitionen öppen för alla. Men medan de flesta av oss bara har råd att vara deltidsvårdare, stöds koalitionen till stor del av ett kärnnätverk av heltidsvakter, inklusive många med en arcane-klingande jobb titel som "flodinnehavare", "baykeeper" eller "vattenhållare ".

Du kanske har hört dessa termer tidigare, men vad betyder de? Patrullerar flodvakter faktiskt sina floder? Kan de verkställa miljölagar? Vem arbetar de för? För att hedra dessa mystiska vattenvakterna, här är en djupare titt på vattentägarrörelsen och dess lärdomar för framtiden för medborgarledd bevarande.

Vad är en flodägare?

Cuyahoga-floden i Cleveland eldade 1969 på grund av avloppsvatten och industriavfall. (Foto: US National Ocean Service)

Lika ohälsosamma som många amerikanska vattenvägar är idag, de var i allmänhet ännu värre för 50 år sedan. Inte bara floder som ofta dämpades eller på annat sätt förändrades under 1900-talet, utan okontrollerad förorening förgiftade vattenlevande ekosystem över hela kartan. Flodbränder hade blivit förvånansvärt vanliga - den ökända 1969 bränn på Ohio's Cuyahoga, till exempel, var flodens 10: e sådan brand på 100 år.

Saker var på samma sätt dyster för New Yorks Hudson River, som i mitten av 1960-talet var full av giftigt industriavfall och avloppsvatten. Detta började inspirera olika medborgarledda interventioner, inklusive förespråkningsgrupper som Hudson River Sloop Clearwater, som grundades av folksångaren Pete Seeger 1966. Effekterna på fiskar oroade också lokala fiskare, som bandades 1966 för att göra vad myndigheterna inte skulle göra., med en federal lag från 1888 för att ta direkt på förorenare. Det fungerade.

Avfall flyter på Hudson River i New York City i maj 1973. (Foto: Wil Blance / EPA / US National Archive)

Detta var ursprunget till Hudson River Fishermen's Association, som döpte om sig till Riverkeeper 1986. Det var den första som använde den termen, även om andra bevarandegrupper runt om i landet snart lånade sitt namn tillsammans med dess framgångsrika taktik. 1999 grundades Waterkeeper Alliance som en paraplyorganisation för att förena och stödja alla olika "keeper" -grupper i USA och utomlands.

Nästan 20 år senare omfattar alliansen nu mer än 330 organisationer och dotterbolag runt om i världen, som kollektivt patrullerar och skyddar mer än 2, 5 miljoner kvadratkilometer (6, 5 miljoner kvadratkilometer) vattenvägar på sex kontinenter.

Lokala grupper måste uppfylla vissa kvalitetsnormer för att ansluta sig till Waterkeeper Alliance, till exempel att anställa "en heltids, betald, icke-statlig allmän förespråkare för det identifierade vattenföretaget", som bär Waterkeeper-märket och fungerar som vattenorganets primära talesman. Den här personen har jobbetiteln som flodinnehavare (eller vikmästare, kustbevakare, etc.), liksom organisationen själv. Alliansmedlemmar är också skyldiga att upprätthålla ett tydligt identifierat fartyg "som är lättillgängligt och aktivt används för patruller", upprätta ett telefonnummer för att hjälpa medborgarna att rapportera föroreningar och förespråka och verkställa efterlevnaden av miljölagar, bland annat.

"Affärsmodellen fungerar verkligen", säger Gordon Rogers, verkställande direktör och flodinnehavare för Georgiens Flint Riverkeeper, som markerar 10-årsjubileum i år. "Det är en nästa-till-slipsten, upp-och-göra-det-varje-dag affärsmodell som verkligen fungerar. Den är medborgarbaserad, drivs av kulturen i en viss vattendel. Det fungerar i en liberal område, det fungerar i ett konservativt område - jag kallar det transpartisan. Det är inte en politisk sak, det är en vattensak. "

Vad gör en flodägare?

New Yorks Hudson River plågades av ett stort antal giftiga föroreningar före 1970-talet, inklusive polyklorerade bifenyler (PCB) från denna General Electric-anläggning. (Foto: William Waldron / Newsmakers / Getty Images)

Den ursprungliga flodinnehavaren hittade tidigt framgång med två otydliga federala lagar: floderna och hamnarlagen från 1888 och avvisarlagen från 1899. Moderna miljölagar som Clean Water Act fanns inte ännu, men dessa stadgar förbjöd förorening av USA: s vatten - och erbjöd en avgift för den som rapporterade ett brott. Flodmästare vann snart den första någonsin som skedde under 1800-talets lagar, $ 2 000 från Penn Central Pipe, följt av ännu större priser för att avslöja annan olaglig förorening.

Bounties gav Riverkeeper de resurser den behövde för att rädda Hudson, säger miljöadvokat och Waterkeeper Alliance-president Robert F. Kennedy Jr., som tillbringade 33 år med Riverkeeper som advokat och styrelseledamot.

"De använde de pengarna för att konstruera en båt, och de anlitade en flodägare på heltid, en före detta kommersiell fiskare vid namn John Cronin, " säger Kennedy. "Han använde skottpengar för att anställa mig 1984 som advokat, och sedan dess har vi tagit över 500 framgångsrika rättsliga åtgärder mot Hudson River förorenare. Och Hudson idag är en internationell modell för ekosystemskydd."

En sikt av Hudson River i New York City vid solnedgången. (Foto: Ryan Lewandowsk / Shutterstock)

Medan andra grupper gör viktigt arbete för att driva lagstiftning, säger Kennedy, fokuserar flodvaktmodellen på medborgarnas efterlevnad av befintliga lagar.

"Vi har riktigt bra miljölagar i det här landet, men de verkställs sällan eftersom tillsynsmyndigheterna fångas av de industrier de ska reglera, " säger han. "Lyckligtvis införde vi i alla de 28 lagarna som vi antog efter jorddagen, en medborgares tillsyn som säger - för att vi visste att detta skulle hända - när regeringen inte lyckas verkställa lagen och det finns en lagbrytare som bryter mot det, alla medborgare kan kliva sig in i USA: s advokat och åtala förorenaren, för påföljder med den federala regeringen och för förbudsföreläggande. Och det är vad vi gör. "

"När människor ansluter skyddar de"

Paddling Trail System för djurliv och miljöområde Apalachicola har nästan 100 miles av otämnade vildmarksvägar. (Foto: Peter Kleinhenz / Florida Fish and Wildlife Conservation Commission / Flickr)

Waterkeeper Alliance-grupper måste uppfylla vissa standarder, men med tanke på alla miljöskillnader från en vattendel till nästa - och lagliga skillnader mellan länder - är det oundvikligen en lös, "bottom-up" koalition, säger Kennedy. Anställningsuppgifterna varierar mycket, med många hållare som lägger stor vikt vid samhällsengagemang, vilket proaktivt kan skydda en flod genom att vårda dess lokala popularitet.

"Jag kan säkert säga att om du tillbringar en dag på vår flod, kommer du att bli kär, " säger Georgia Ackerman, flodinnehavare och verkställande direktör för Floridas Apalachicola Riverkeeper, som fyller 20 år 2018. "Att uppleva floden hjälper en att förstå dess komplexitet och storslagenhet. Vi vet att när 'människor ansluter, skyddar de.' "

Samtidigt, tillägger hon, är flodbevakare "brottsbekämpande och slags brandmän", patrullerar deras vattendrag så att de snabbt kan svara på hot. Ackerman patrullerar regelbundet Apalachicola med motorbåt, kajak och fot, även om hon tenderar att hitta fler allierade än fiender. "Alla dessa aktiviteter ger mig gott om möjligheter att träffa och interagera med människor som bor i Apalachicola-vattnet och lyssna på deras berättelser, " säger hon. "Många av dem litar på floden och bukten för deras försörjning."

Dockade båtar väntar dagen vid mynningen av floden Apalachicola i Florida. (Foto: patchattack / Flickr)

Och även när en innehavare fångar en förorenare kan det fortfarande vara en roll för uppsökande och utbildning innan han tar till rättsliga åtgärder. "De flesta av de förorenare vi interagerar med kanske inte har visat rätt sak att göra, eller att de faktiskt orsakade påverkan på flodsystemet, " säger Jason Ulseth, flodinnehavare för Chattahoochee Riverkeeper i Georgien. "Så det är alltid bäst om vi kan samarbeta och proaktivt med en förorenare och få dem att göra rätt sak utan tvister."

Många vattenvägar står också inför mindre uppenbara hot än de gjorde för decennier sedan, inklusive komplexa problem med folkmassan som giftigt urbant stormvatten, gödselrikt jordbruksavrinning, överdriven allmän vattenanvändning och klimatförändringar. Det betyder inte att industriell förorening av gamla skolor är en saga historia; det visar bara hur mycket dagens vattenskyddare måste utvecklas med de vattendrag de har svurit för att skydda.

"Vid en korsning"

John Day River, den längsta oskadade floden i Oregon, är en av mer än 200 vilda och natursköna floder över USA (Foto: Bob Wick / US Bureau of Land Management / Flickr)

Eftersom den ursprungliga flodinnehavaren fortfarande var i sina tidiga dagar, vaknade den amerikanska allmänheten också upp till svårigheterna i vattenvägarna över hela landet. Det offentliga trycket tvingade snart kongressen och Vita huset att ta större steg mot att skydda ekosystemen.

Ett av dessa steg var Wild and Scenic Rivers Act från 1968, en lag som markerar 50-årsjubileum i år. Den var utformad för att bevara det naturliga flödet av vissa floder från dammar eller annan utveckling, en tjänst som den nu tillhandahåller för mer än 12 000 miles av 200 floder över 40 stater och Puerto Rico. (Många föråldrade amerikanska dammar avlägsnas nu också - 86 revs ut 2017, enligt American Rivers, som slog den tidigare höjden av 78 dammar 2014.) Andra steg fokuserade mer på att begränsa föroreningar, som födelsen 1970 USA: s miljöskyddsbyrå (EPA) och passagen från 1972 i den federala lagen om rent vatten.

Clean Water Act hade en anmärkningsvärd framgång under de första 40 åren, trots att de inte lyckades i sitt mål att göra alla amerikanska vatten "fiskbara och simbara" senast 1985. Tillsammans med andra federala skydd - och de oräkneliga ansträngningarna från medborgarskyddare - är det en anledning till det relativt icke skrämmande tillståndet för många amerikanska floder idag.

Den vilda och natursköna ormfloden rinner under en klar natthimmel i Idaho. (Foto: Bob Wick / BLM / Flickr)

"Vi har gjort framsteg. För femtio år sedan plågades våra floder av mycket föroreningar. Du kunde inte simma i Portlands Willamette eller Boston's Charles. Idag är många floder renare och människor omfamnar dem som hjärtslag av stadsliv, "säger Amy Kober, nationell kommunikationsdirektör för American Rivers, som grundades 1973." Men vi är vid ett korsningsväg. Trump-administrationen avslöjar många av de skyddsåtgärder som vi har vuxit till att vara beroende av för att säkra, rent vatten och friska floder. "

"Det största hotet mot vår nationens vattenkvalitet är att sitta i Vita huset, " tillägger Jon Devine, chef för den federala vattenpolitiken vid Natural Resources Defense Council (NRDC). "Den nuvarande administrationen försöker försvaga renvattenskydd som skyddar våtmarker och vår floder, sjöar och andra vattenvägar."

Tömning av träsket

EPA-administratör Scott Pruitt vittnar för en underutskott för senaten i maj 2018. (Foto: Mark Wilson / Getty Images)

Bekymmer som dessa beror delvis på EPA-administratör Scott Pruitt, vars politik ofta överskuggas av den översvämning av etikutredningar han står inför. Men Pruitt - en tidigare Oklahoma-åklagare och långvarig antagonist för byrån som han nu leder - har också gjort några kontroversiella rörelser relaterade till miljöpolitiken, inklusive vattenkvalitet. I april, till exempel, avslöjade ett läckt memo att Pruitt hade beordrat EPA: s regionalkontor att "avge sina bestämmelser om rent vatten" till honom, vilket innebär att viktiga beslut om bevarande av vattendrag skulle vara helt och hållet upp till Pruitt, och skära ut EPA-anställda och forskare som arbetar i regionerna.

Och i maj släppte Union of Concerned Scientists e-postmeddelanden, erhållna enligt lagen om frihet till information, som antyder att Pruitt's EPA undertryckte publicering av en studie om hälsoeffekterna av vissa giftiga kemikalier som finns i USA: s dricksvatten. Studien skulle visa att dessa kemikalier hotar människors hälsa på en mycket lägre nivå än EPA har ansett vara säkert, enligt e-postmeddelandena. Ändå skulle det släppas "en PR-mardröm", skrev en medhjälp till Trump-administrationen i ett e-postmeddelande.

"EPA var tidigare en byrå som skyddade miljön, men nu har den blivit den här strumpdockan för de industrier som den ska reglera, " säger Kennedy.

Att skydda vattenvägar och deras ekosystem "borde vara en icke-partisk fråga", tillägger han. "Alla vill ha ren luft och rent vatten och berikande platser för att ta med sina barn. Och möjligheterna för sina barn att fiska och äta fisken med säkerhet att inte förgifta sig själva. Alla vill ha de sakerna, men industrin fångar det politiska systemet på grund av pengarna. "

En stor död zon bildas årligen i Mexikanska golfen som matas av avrinning för gård som transporteras där av Mississippifloden. 2017 växte den döda zonen till rekord 8 776 kvadrat miles. (Bild: N. Rabalais, LSU / LUMCON / NOAA)

Floder i USA kanske sällan eldar i dessa dagar, men lågor är knappast det enda tecknet på vattenföroreningar. "Döda zoner" med låg syre bildas ofta i vatten belastade med näringsrika jordbruksavrinning, till exempel, medan vild fisk förorenas alltmer av saker som hormonstörande kemikalier och läkemedel (även i Hudson River). I stadsområden transporterar stormvatten ofta föroreningar som bensin, motorolja, gräsmattegödsel och vätsalt till vattenvägar och våtmarker.

Och även om dessa diffusa källor till föroreningar kan vara särskilt svåra att kontrollera, är många vattenvägar också fortfarande beleirade av traditionell "punktkälla" -förorening också. Detta inkluderar inte bara utsläpp från fabriker och kraftverk, utan också mindre ikoniska föroreningsformer - en ström som förorenas av giftiga anslag från en närliggande gruva, till exempel, eller med petroleum från ett av landets frekventa spillledningar.

Enbridge-rörledningen 2010, som dumpade cirka 1 miljon liter olja i Michigans Kalamazoo River, är ett av flera stora amerikanska rörledningsutsläpp under det senaste decenniet. (Foto: Bill Pugliano / Getty Images)

"Mer än hälften av våra floder och bäckar uppfyller inte en eller flera standarder för vattenkvalitet, " säger NRDC: s Jon Devine. Och även på platser där föroreningar inte är en stor fråga lider vattenkvantiteten ofta på grund av utveckling eller avledning av vattnet. "Landet fortsätter att uppleva en nettoförlust av våtmarker, " tillägger Devine, "och för första gången på 50 år accelererar dessa förluster."

Det finns också klimatförändringar, ett växande hot för amerikanska vattenvägar som sällan verkar intressera Trump-administrationen. "Oavsett om du bor i en stad, bergen, en flodslätt, en öken - var som helst - klimatförändringar påverkar ditt vatten, " säger Amy Kober från American Rivers. "Vi kan förvänta oss mer intensiva översvämningar, längre torka och vattentillförsel som kanske inte är tillförlitliga längre.

"Den goda nyheten är att friska floder är ett samhälls första försvar mot dessa problem, " tillägger hon. "Gemenskaper som skyddar deras floder och mark och använder vatten på ett klokt sätt kommer att vara de som kommer att frodas."

Hope hoppar evigt

Dessa fjädermatade huvudvatten i Pennsylvania's Panther Run rinner så småningom in i Susquehanna-floden, vilket bidrar med cirka 50 procent av allt sötvatten som kommer in i Chesapeake Bay. (Foto: Nicholas A. Tonelli / Flickr)

Trots det nuvarande läget i USA: s politik finns det skäl att vara optimistiska när det gäller amerikanska vattenvägar. Kennedy är inte bara en praktisk nödvändighet, hävdar Kennedy, utan det stöds av det faktum att vi redan vet hur man fixar mycket av det som är trasigt.

"Jag är realistisk, men jag tror inte att någon av oss har något annat val än att vara hoppfull, " säger Kennedy. "Och det finns någon anledning till hopp, eftersom vi nu har tekniken för att lösa de flesta av våra miljöproblem. Frågan är verkligen om vi har den politiska viljan att anta den tekniken. Och hur snabbt."

Och även om snabba lösningar är osannolika, särskilt för klimatförändringar, är dessa inte helt okartade vatten. Hoten kan komma att utvecklas, men USA har samlats tidigare som svar på en vattenkvalitetskris. Även om vi fortfarande inte har löst många problem från förra seklet har vi visat att med rätt taktik och organisation är vanliga medborgare inte maktlösa att skydda sina naturresurser.

Det kanske inte är detsamma som regeringsskyddet, men som Flint Riverkeeper Gordon Rogers påpekar är medborgarledd bevarande bättre än ingenting. "Vi borde inte existera", säger han. "Regeringen borde göra de saker vi gör, men vi står i strid eftersom regeringarna inte står upp för rent rinnande vatten för alla medborgare. Det är sant i Amerika och sant i alla andra länder."

Och i en demokrati bör växande offentligt känsla i frågor som detta så småningom sminka till regeringen. I linje med flodinnehavarens anda menar Kennedy dock det enda sättet att se till att något händer är att göra det själv.

"Människor måste överväga att det är mycket viktigare att byta politiker än att byta glödlampa, eftersom det enda som kan rädda planeten är att fungera demokrati, " säger han. "Och om vi inte deltar, om vi inte äger vår demokrati, kommer någon annan att äga den för oss."

Naturligtvis, när du inte är upptagen med att rösta eller kontakta din lagstiftare, kan du alltid svänga förbi för att se din lokala flod. Det kan vara bra för er båda.

Relaterade Artiklar