Vi har just varit värd för ett pug-sömnparti, och vi håller på att göra det igen

Undrar du vad "Atlanta to Appalachia" handlar om? Det är en del av en tillfällig serie om livet i vilda Virginia, genom ögonen på ett par som aldrig drömt om att de skulle älska det där. Läs tidigare delbetalningar här.

* * *

Att vara värd för mina hunders kusiner för en familjeåterförening är inte något jag någonsin förväntat mig göra. Och ändå, där var de: Ett dussin renrasiga mopsar som glödde runt vårt hus som om de ägde platsen. Det var Turner som försökte kissa på ett möbel i vardagsrummet, medan Heddy och Patti sprang cirklar runt honom. Min fru Elizabeth gav en annan mops en manikyr.

Jag antar att jag borde backa upp ett ögonblick och förklara hur vi slutade vara värd för detta massiva mops sömnparty. Det faktum att jag till och med äger en hund, än mindre två, är en anmärkningsvärd prestation med tanke på att jag utan dödsskäl var dödligt rädd för hundar utan att uppstå. Hundarna i mina barndoms popkulturminnen - Snoopy, Clifford the Big Red Dog, Disneys "101 Dalmatians" - inte framkallade samma fruktan. De var bara roliga varelser av fiktion. I min preternaturalt ärtstora barnhjärna var det som allmänheten kände om Winnie the Pooh: Han är söt på papper, men ingen vill stöta på en riktig björn utan byxor i skogen.

När jag blev äldre och lämnade gränserna för en Fido-intolerant uppväxt, visste jag att min rädsla för hundar var helt grundlös.

Och sedan en Thanksgiving, korsade jag helt enkelt Rubicon. Min vän Michael lämnade stan och frågade om jag skulle ha hus - fångsten var att hans lilla beagleblandning med namnet Squeaky skulle vara där med mig. När jag såg detta som det perfekta sättet att övervinna min rädsla, att alltmer så kort leva med en hund och se hur det skulle se ut, hoppade jag vid tillfället. Jag såg Al Roker introducera en flottör på Macy's Thanksgiving Day Parade med Squeaky liggande på soffan, hans vilande huvud stöttade upp på mitt ben, hans själfulla ögon tittade upp på mig. Det var allt som behövdes. Jag var en konverterad.

Blinkar framåt 20 år och jag har nu blivit välsignad med flera hundar som har berikat mitt liv. När min fru och jag träffade, berättade hon att hon alltid varit fascinerad av mops. Hon påpekade att oavsett hur dålig hennes dag var, kunde hon alltid titta på ett dumt mopsansikte och omedelbart le. Vi pratade om att få vår första mops efter att vi kommit till äktenskap, men istället förvånade jag henne med en mopsvalp vid bröllopet. Det var nästan 16 år sedan.

Just nu är vi stolta ägare till två unga mops, Fergus och Spike. Vi fick dem från samma uppfödare i Ohio, och de är faktiskt släkt. Fergus är Spikes farbror.

Spike och Fergus är som två mops i en fröskida. (Foto: Benyamin Cohen)

Vår mops Fergus är ett mirakel av naturen. Hans mamma var Gwen, en söt mops som vi har träffat vid flera tillfällen. Hans pappa är å andra sidan ganska bokstavligen en frånvarande far. Stuffy var en berömd showmops som vann flera priser på 1970-talet. Ja, min hunds pappa är äldre än jag är. Stuffy var så beundrad att hans ägare av Nixon-tiden frös lite av sitt DNA i en doggie-spermabank inuti veterinärskolan på universitetet i Ohio State University. Trots att Stuffy dött kort efter Watergate, lever hans arv vidare i de dussintals mops-in-show-mops som han är far från sex meter under. Fergus är ett av hans mer än 50 barn.

Samtidigt kommer Spike från en mer traditionell avstamning. Hans föräldrar - Sig och Bella - var åtminstone levande när han blev gravid.

Spike tar en tupplur från sin andra tupplur. (Foto: Benyamin Cohen)

Vi snubblat in i denna konstiga värld av mops stamtavla sommaren 2016 när vi träffade en mopsuppfödare i Ohio, ungefär fyra timmar väster om oss. På dagen är hon sjuksköterska. Men på natten (och på helgerna och varje ledigt ögonblick däremellan) har hon outtröttligt arbetat för att perfektionera en rad AKC-registrerade mops. Hon har blivit en sådan expert på rasen att hon har skrivit medicinska artiklar om dem och har själv blivit en hundvisningsdomare. För mopsälskare som oss själva var det som att träffa trollkarlen från Oz.

Och att få en mops från henne är ingen enkel uppgift. Det kräver mer noggrann vetting än ett CIA-säkerhetsgodkännande. Vi var tvungna att ge flera referenser och rekommendationsbrev. Vi var tvungna att fylla i sidor med formulär, och hon frågade Elizabeth och jag separat för att bekräfta våra svar. Hon intervjuade till och med vår veterinär. I slutändan reste hon över statliga linjer för att träffa vårt hus personligen för att se till att det var säkert för en mops. Det hade en känsla av att en socialarbetare skulle komma hem för ett hembesök.

Vi bor ute i skogen och har nu kycklingar. Du skulle tro att vi skulle vilja ha en vakthund som en Great Pyrenees. Eller en australisk fårhund som den som vår granne, bonden, använder för att flocka sina kor. Men nej, vi gillar mops. Jämfört med arbetshundar är de en leksaksras så effete att de behöver luftkonditionering för att överleva.

För att vara rättvis är de inte helt värdelösa. På 1500-talet, när spanska soldater försökte att mörda prins William av Orange, var det kungens lojala mops Pompey som skällade och varnade sin herre mot den kommande faran. Efter den incidenten, inte överraskande, blev mops den officiella rasen i House of Orange.

Nu när vi har två mops från den här uppfödaren har hon blivit en del av vår storfamilj. Vi har varit i hennes hus ett par gånger och hon har varit ute hos oss också. Så när hon frågade om att stanna igen, blinkade vi inte. Hon körde hemifrån till en nationell mopshow i Baltimore. Hon skulle visa upp några av sina bästa - inklusive Spensur, en hund som är specialiserad på agility-tävlingar (något som inte alltid är förknippat med den lata, varvälskande mopsrasen).

Hon frågade om hon kunde stanna kvar hos oss eftersom vi är ungefär halvvägs mellan Ohio och Baltimore.

"Jag har några mops med mig, " sa hon till oss, och vi tänkte inte följa upp med vad hon menade med "några." Vi trodde att hon skulle sova över med en handfull mops. Men som det visar sig hade hon ett nytt valpkull och de krävde 24-timmars uppmärksamhet. Att bara lämna dem med en hundpassare skulle bara inte göra det. Och så det var så vi hade ett dussin hundar för en mops sömn på söndagen: våra två mops, hennes fem showhundar och fem valpar.

Tyvärr kan jag inte ta reda på vilka två hundar som är mina. (Foto: Benyamin Cohen)

Hennes skåpbil var packad som en fordonsversion av Jenga: resekorgar, fällbara lådor, filtar, handdukar, hundmat, fack med förråd och mer. Hon förtjänar ett slags Marie Kondo-pris för sina skickliga organisationstekniker. Som förberedelse för deras ankomst förvandlade vi vårt hus till den ultimata mopsorten. Hennes fem vuxna mops sov i matsalen med enkel tillgång till mat och vatten. Vi konverterade hela vår översta våning till ett valplekeområde för de nyfödda, komplett med tvättbart, avtagbart golv eftersom de ännu inte är tränad i kruka. Elizabeth och jag har länge skämtat med att öppna en bed and breakfast, men nu undrar jag om vi bara ska gå kennelvägen istället.

Trots att det var människorna som hade planerat detta familjeåterförening, var det hundarna som tog ansvaret. Fergus och Spike välkomnade alla in i hemmet och erbjöd sina kusiner leksaker och godis att leka med. De tog promenader runt i trädgården, sniffade buskarna ihop och förmodligen fångade varandras liv.

"Du blev kastrerad? Åh, så ledsen att höra."

För oss var det snyggt att se att många av dem delade samma idiosynkrasier - precis som i någon familjedynamik. Tant Lexi slickar håret från mattan precis som Fergus och Spike gör. Trots att alla dessa mops för att vara rättvist ser så lika ut. Ärligt talat hade jag ingen aning om vem som var vem. Vid mer än ett tillfälle tog jag upp en valp och frågade: "Är det min hund?"

Så vad gör man vid en mops sömn? Visst, vi kunde titta på filmer som "Lady and the Tramp" eller "All Dogs Go to Heaven." Men ingen var i stillastående humör, så vi inrättade ett mops-spa. I köksvasken gav Elizabeth de fem små valparna sitt första bad, medan de andra tyckte om att få tänderna flossade.

Dessa sju veckor gamla mops fick sitt första bad. (Foto: Benyamin Cohen)

Människorna ätit en frukost med shakshouka från ägg som läggs av våra höns den morgonen, och hundarna åt samma sak som de gör varje dag. Hundarna sade farväl när människorna packade bilen. Vi vinkade när bilen lämnade uppfarten på väg till Baltimore, Fergus erbjuder ett magert bark när skåpbilen rusade bort. Men detta är inte det sista vi får se av dem. Elizabeth kommer att möta dem på mopsutställningen senare i veckan för att hjälpa uppfödaren att visa sina mops. Vinn eller förlorar, de vänder sig sedan och går tillbaka till Ohio.

De sover över igen på söndag kväll. Och det roliga kommer att börja om igen.

Relaterade Artiklar