Vilda giraffer lider av en "tyst utrotning"

Jordens högsta djur är i djupa problem. Vilda giraffbestånd sjunker på grund av tjuvjakt och livsmiljöförlust, med undersökningsdata som visar att däggdjurens antal har fallit mer än 40 procent under de senaste 30 åren. Och till skillnad från den välkända situationen med gorillaer, elefanter, noshörningar och andra försvinnande afrikanska ikoner har nedgången för dessa lugna jättar gått i stort sett obemärkt.

Cirka 150 000 vilda giraffer fanns så sent som 1985, men det finns nu färre än 97 000, enligt International Union for Conservation of Nature (IUCN), som 2016 flyttade giraffer från "Minst oro" till "Vulnerable" på sin röda lista över Hotade arter. Under 2018 utfärdade IUCN nya listor för sju av de nio underaffären av giraff, varav fem aldrig utvärderats tidigare. Den listar nu tre som "Kritiskt hotade" eller "hotade", två som "sårbara" och en som "nära hotad", och anser endast den angolanska giraffen vara tillräckligt säkra för "minst bekymmer."

Den totala giraffpopulationen bleknar i jämförelse med till exempel afrikanska elefanter, som uppgår till cirka 450 000 men vars nedgång har fått närmare studier och bredare publicitet. Denna kontrast är inte avsedd att minska den verkliga faran som elefanter står inför, men den belyser vad Namibia-baserade Giraffe Conservation Foundation (GCF) -direktör Julian Fennessey har kallat en "tyst utrotning" av giraffer.

Men tidvattnet kan vända.

'Under radarn'

En modergiraff och hennes kalvamble genom Shamwari Game Reserve i Sydafrika. (Foto: Gunter Nuyts / Shutterstock)

"Även om det har varit stor oro för elefanter och noshörningar, har giraffer gått under radarn men tyvärr har deras antal sjunkit, och det här är något som vi var lite chockade över, att de har minskat med så mycket i så lite tid, "berättade Fennessey till BBC 2016.

Trots sin extrema höjd - vuxna män kan stå nästan 6 fot höga - giraffer har förbises av många forskare och naturvårdare. Detta beror sannolikt på en långvarig övertygelse om att giraffer är rikliga, säger experter, liksom avsaknaden av definitiva uppgifter som bevisar något annat.

"När jag först blev intresserad av giraff 2008 och började titta igenom den vetenskapliga litteraturen, blev jag verkligen förvånad över att se hur lite som hade gjorts, " University of Minnesota Ph.D. student Megan Strauss berättade för The New York Times 2014. "Det var fantastiskt att något så välkänt som giraffen kunde studeras så lite."

Giraff i fara

Nairobi-horisonten vetter bakom en giraff i Kenyas Nairobi National Park. (Foto: mbrand85 / Shutterstock)

IUCN betraktar fortfarande alla giraffer som en enda art med nio underarter, även om genetisk forskning har tagit upp några frågor om det under de senaste åren, vilket lett till att vissa forskare pressar på för en ny girafftaxonomi. GCF citerar till exempel en studie i Aktuell biologi som identifierade fyra giraffarter och erkänner att "detta kan verka som en akademisk övning" men hävdar att det kan ha stora konsekvenser för bevarande.

"Den norra giraffen Giraffa camelopardalis (som inkluderar den" kritiskt hotade "Kordofan- och Nubian-giraffen och den" sårbara "västafrikanska giraffen) och den retikulerade giraffen Giraffa reticulata kan betraktas som några av de mest hotade stora däggdjur i naturen, " GCF skriver och noterar att dessa giraffer nu numrerar färre än 5 200 respektive 15 775 individer i naturen.

Giraffer bor fortfarande 21 länder i Afrika, men sträckor av deras livsmiljö återanvändas för mänskligt bruk, särskilt jordbruk. Även på platser där deras inhemska gräsmarker förblir intakta kan fragmentering orsakad av utveckling på annat håll begränsa deras utbredning och hindra den genetiska mångfalden, medan klimatförändringar kan uppmuntra långa torka som kan förvärra andra tryck. Och utöver deras snabbt föränderliga miljö - som leder desperata giraffer att föda på jordbrukarnas grödor, vilket får dem att verka som skadedjur för lokala samhällen - hotas djuren också alltmer av tjuvjakt.

Människor har en lång historia av att jaga giraffer och söker mat såväl som tjock, hållbar hud för att tillverka kläder och andra föremål. Men en tro på att giraffhjärnor och benmärg kan bota HIV har fått dragkraft i Tanzania, och enligt uppgift har priserna för ett huvud eller ben upp till $ 140 per stycke. Och eftersom giraffer är relativt enkla för människor att döda, ofta med ett enda skott, har de också blivit en populär källa till mat och extra inkomst bland Afrikas växande horder av elefantkrypare.

Antydningar om hopp

Ett giraffpar undersöker omgivningen vid Masai Mara National Reserve i Kenya. (Foto: Travel Stock / Shutterstock)

När människor sticker ut halsen för giraffer finns det dock bevis på att det kan förbättra djuren. Den västafrikanska giraffen, till exempel, drevs till randen av utrotning på 1990-talet av människors befolkningstillväxt och en serie torka. Ned till bara 50 individer 1996 vann underarten rättsligt skydd från regeringen i Niger, vilket hjälpte den att återhämta sig till 250 individer under 2010. Naturvårdare har också arbetat med byar i Niger för att plantera 5.300 akaciaträd sedan 2012, vilket minskat behovet av giraffer till raid grödor.

Vid konventionen om internationell handel med utrotningshotade arter från 2019, eller CITES, enades länderna om att begränsa den internationella handeln med giraffdelar för att rädda arten från utrotning. Fördraget, som representerar länder runt om i världen, reglerar den kommersiella försäljningen av hotade arter av växter och djur. De flesta av deras arbete fokuserar på att lägga till arter i bilagorna, varav en förbjuder all internationell handel kopplad till en art, och den andra, som tillåter handel endast från beprövade hållbara populationer. Cirka 90 procent av CITES-listorna visas på den andra, kallad bilaga II, enligt John Platt från The Revelator.

Flytten är ett steg i rätt riktning, som tidigare förändringar i internationell rätt har visat. År 2018 avlägsnades den västafrikanska giraffen från Endangered to Vulnerable i IUCN-uppdateringen 2018, medan Rothschilds giraffer också uppgraderades från Endangered to Near Threatened. Båda underarterna har sett antalet växa under de senaste åren, vilket tyder på att det fortfarande finns tid att rädda andra giraffer också.

"Det här är en framgångshistoria för bevarande och belyser värdet av att göra proaktiva bevarande- och förvaltningsinsatser för giraff i kritiska befolkningar över hela kontinenten, " säger Arthur Muneza, östafrika-samordnare för GCF, i ett uttalande om återhämtningen från Västafrikanska och Rothschilds giraffer. "Det är nu i tid att öka våra ansträngningar, särskilt för dem som anges som" Kritiskt hotade "och" hotade. "

Redaktörens anmärkning: Den här berättelsen har uppdaterats sedan den ursprungligen publicerades 2014.

Relaterade Artiklar